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Reseña histórica

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Desde los más remotos tiempos de la historia humana, existen evidencias de la acción parasitaria de algunos artrópodos, como los piojos. Y también de que éstos eran diferentes a los que atacan a los animales, sea del hogar o del ganado. O bien, del asedio incesante por otros insectos picadores hematófagos, como pulgas y mosquitos. De igual modo, se había observado la capacidad tóxica o venenosa de la picadura de ciertas hormigas, alacranes, o la mordida de algunas arañas, y de cómo contrarrestar sus efectos con pócimas, o los rituales mágicos de chamanes y hechiceros. Esto representó, sin duda, la primera etapa del conocimiento básico sobre estos problemas, a veces marcado por mitos y creencias, algunos de los cuales aún persisten dentro de grupos humanos de regiones selváticas o semiaisladas.

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El conocimiento verdaderamente científico se inicia a fines del siglo xviii, con las observaciones de Linneo sobre el piojo humano,21 y luego con el desarrollo explosivo de los estudios a partir de los aportes de Theobald Smith, en 1983, sobre la transmisión de la fiebre de Texas por garrapatas; o los de David Bruce, 1984, en Sudáfrica, sobre las moscas tse tse y el nagana de los animales o la enfermedad del sueño, en humanos;5 de Patrick Manson en cuanto a los mosquitos y la filariasis;1 los célebres estudios de Ronald Ross, en India, 1896, en cuanto a los mosquitos Anopheles y el paludismo humano;10,17 de Walter Reed, Carlos Finlay, James Carroll, Jesse Lazear, en Cuba, 1900, sobre el mosquito Stegomya fasciata, ahora conocido como Aedes aegypti, y la fiebre amarilla; o de Carlos Chagas, 1909, Brasil, sobre la transmisión de la tripanosomiasis americana por redúvidos;11 y tantos otros. Así nació la entomología médica y veterinaria, de vigoroso desarrollo actual.6,8,20

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De acuerdo con los objetivos de este texto, en los párrafos siguientes se resumen los conceptos esenciales sobre estos temas y su aplicación médica.

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Generalidades

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Los artrópodos forman parte del reino animal, dentro del cual constituyen alrededor de 80% de todas las especies que este reino incluye. Tienen, por tanto, amplia distribución geográfica. Las especies de mayor importancia médica se agrupan dentro de las clases Insecta, Arachnida y Crustacea (figura 73-1).

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Figura 73-1.

Los artrópodos constituyen el 80% del reino animal.

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Son animales invertebrados, de cuerpo segmentado, con simetría bilateral, apéndices pares articulados y exoesqueleto quitinoso. Su tamaño es variado y oscila entre centímetros (como ocurre con algunos insectos alados) a seres microscópicos, de unos cuantos micrones (como los ácaros).

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Las características diferenciales (figura 73-2) entre estos tres grupos son:

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Figura 73-2.

Características generales de los principales grupos de artrópodos.

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