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Fisiología del tubo digestivo

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En el caso de microorganismos unicelulares que viven dentro de un mar de nutrientes, quizá puedan satisfacer sus necesidades nutricionales en forma sencilla por medio de la actividad de las proteínas de transporte de membrana que permite captar moléculas específicas e incorporarlas al citosol. Sin embargo, en el caso de los organismos multicelulares, que incluyen a los humanos, son muchísimo más difíciles las formas de aportar nutrientes a sitios apropiados del organismo, en particular si vive en la Tierra. Además, muchos de los alimentos que consumen los seres humanos están en la forma de macromoléculas; incluso si se le digiere hasta llegar a sus monómeros componentes, innumerables productos terminales son hidrosolubles y no cruzan fácilmente las membranas celulares (la excepción notable serían los constituyentes de los lípidos de los alimentos). Sobre las bases mencionadas, el tubo digestivo ha evolucionado para permitir la captación y asimilación de nutrientes en el cuerpo, en tanto que impide la penetración de sustancias no deseables (toxinas y productos microbianos, así como los propios microbios). La situación recién mencionada se complica por el hecho de que el intestino conserva una vieja relación con un ecosistema microbiano abundante que vive en su interior, relación que brinda en gran medida un beneficio mutuo si se excluye de ella a los microbios del compartimiento general o el sistémico.

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El tubo digestivo es una estructura tubular continua que va de la boca al ano y está en relación directa con el medio externo. Una sola capa de células epiteliales cilíndricas integra la barrera semipermeable a través de la cual ocurre la captación controlada de nutrientes. Diversas glándulas vacían su contenido en el interior del intestino en algunos puntos precisos de su trayecto y permiten la digestión de los componentes alimenticios, envían señales a segmentos distales y actúan para regular las microbiotas. También se advierten funciones importantes de la motilidad que desplaza el contenido intestinal y que culmina en la producción de sustancias de desecho a todo lo largo del intestino, y en la abundante inervación que regula la motilidad, la secreción y la captación de nutrientes, en una forma, en muchos casos, que no depende del sistema nervioso central. También existe un gran número de células endocrinas que liberan sus hormonas, que actúan junto con los neurotransmisores para coordinar la regulación global del tubo digestivo. En términos generales, hay notable “redundancia” del sistema de control en la capacidad excesiva de digestión de nutrientes y captación de los mismos; lo anterior fue útil al hombre en tiempos primitivos en que eran escasas las fuentes de alimentos, pero en la actualidad es un factor que contribuye a la “epidemia” de obesidad.

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El hígado, a pesar de intervenir decisivamente en el metabolismo corporal global, suele ser considerado como parte del tubo digestivo, por dos razones principales. En primer lugar, se encarga de la excreción de productos de desecho liposolubles que no pueden ser enviados a la ...

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