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Introducción

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Preguntas de evaluación inicial

  1. ¿En qué época de la historia se descubrió la mayoría de los helmintos?

  2. ¿En qué periodo histórico empezaron los descubrimientos de las enfermedades secundarias a protozoarios?

  3. ¿Qué es la paleoparasitología?

  4. Mencione uno de los primeros protozoarios observados al microscopio.

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La historia permite conocer el pasado, comprender el presente y prever hasta cierto punto el futuro. En este capítulo se muestra la secuencia en que surgieron los conocimientos de la parasitología actual. No se incluyen todos los sucesos relevantes, con fechas y nombres de los personajes que llevaron a cabo los descubrimientos de los parásitos, ni los ciclos biológicos o las técnicas de diagnóstico. Esa información puede encontrarse en tratados completos que los detallan (Grove, 1990; Ackernecht, 1965; Chernin, 1977). Sin embargo, en este capítulo se sintetiza, de manera global y con base en una perspectiva crítica y significativa, la manera en que se desarrolló la parasitología y algunos ejemplos de sus experiencias más representativas.

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A medida que los humanos fueron desplazándose en diferentes direcciones, tuvieron que adaptarse a las condiciones ambientales de una zona particular y alimentarse de sus fuentes naturales. Hoy se sabe que existe una amplia gama de microorganismos en diferentes orígenes y que forman parte de la biosfera. Conforme la gente se extendía hacia nuevas regiones, entraba en contacto no sólo con la flora y la fauna de esas zonas, sino también con los microorganismos presentes en vegetales, animales, tierra o agua; de igual modo, algunos animales infectados se convertían en fuente de contaminación para las personas cuando interactuaban con ellos. Los insectos que portaban algún patógeno lo transmitían, sea que los humanos se alimentaran o se protegieran de ellos. Así, cuando un grupo contraía la infección por un parásito, lo adoptaba y transportaba a otros sitios o lo diseminaba a otras personas o animales. En otras palabras, la migración de la gente conducía a la transportación del microorganismo infeccioso hacia nuevas áreas en las que habitualmente no se encontraba.

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Cuando las personas padecían un problema de salud por la infección de un microorganismo, una preocupación evidente era la aparición de síntomas. En ese momento la gente trataba de conocer las causas de la enfermedad, el origen de sus síntomas y la forma de curarse. Las primeras observaciones de enfermedades parasitarias proceden con toda seguridad del mismo inicio de la historia, cuando alguien advirtió que la materia fecal contenía gusanos en forma de lombrices de tierra (Ascaris lumbricoides), o que eliminaba en sus heces organismos en forma de cinta de varios metros de longitud (tenias). Sin embargo, no fue sino hasta que el microscopio hizo posible reconocer los parásitos no observables a simple vista, cuando fue posible identificar las causas de los signos y síntomas de la afección, como diarrea mucosa y sanguinolenta, fiebre o vómitos.

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Antecedentes históricos

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La aparición de la parasitología se relaciona con la ...

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