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NOTA

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El autor agradece las contribuciones del Dr. Gabriel L. Plaa, autor de esta sección en la edición anterior.

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INTRODUCCIÓN A LA TOXICOLOGÍA: OCUPACIONAL Y AMBIENTAL

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Los seres humanos viven en un entorno químico e inhalan, ingieren o absorben por la piel muchas de las sustancias presentes en él. La toxicología es la rama de la ciencia que se ocupa de los efectos nocivos de tales sustancias, en todos los sistemas vivos. Sin embargo, en el área biomédica, el toxicólogo se ocupa más bien de los efectos adversos en los seres humanos, que son consecuencia de la exposición a fármacos y drogas y otras sustancias, y también la inocuidad o el riesgo que implica su uso.

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Toxicología ocupacional
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Esta especialidad se enfoca en las sustancias químicas presentes en el sitio de trabajo. Entre sus tareas más importantes figuran identificar los posibles agentes dañinos; detectar las enfermedades agudas y crónicas que causan; definir las circunstancias en las que se pueden usar en forma inocua; y evitar la absorción de cantidades nocivas de tales sustancias. La toxicología ocupacional puede también definir y ocuparse de programas para vigilar a los trabajadores expuestos, y el entorno en que laboran. Se han elaborado límites de regulación y directrices voluntarias para definir las concentraciones ambientales seguras de aire respecto de muchas sustancias presentes en el sitio de trabajo. Los organismos gubernamentales y otros del más alto nivel en todo el mundo han elaborado normas de salud y seguridad para el sitio laboral, que incluyen límites de la exposición a corto y largo plazos de los trabajadores. Dichos límites de exposición permisibles (PELS, permissible exposure limits) tienen fuerza legal. En la página electrónica del OSHA, http://www.osha.gov, se localizan copias de los estándares de dicha organización (OSHA, United States Occupational Safety and Health Administration). En el portal electrónico http://www.msha.gov están disponibles estándares de la United States Mine Safety and Health Administration (MSHA). Las organizaciones de voluntarios como la American Conference of Governmental Industrial Hygienists (ACGIH) preparan de forma periódica listas de valores límite (TLV, threshold limit values) de muchas sustancias químicas. Las directrices se actualizan en forma periódica, aunque los mecanismos reguladores en Estados Unidos no se actualizan, salvo en algunas circunstancias extraordinarias. Las directrices de las TLV son útiles como puntos de referencia en la valoración de posibles exposiciones en el sitio de trabajo. Se pueden obtener copias de las listas actuales en la página electrónica de ACGIH, http://www.acgih.org.

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Toxicología ambiental
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La toxicología ambiental se ocupa de las posibles repercusiones nocivas de las sustancias químicas en los organismos vivos, presentes en la forma de contaminantes ambientales. El término “ambiente” comprende todo el entorno que rodea a cada organismo individual, en particular el aire, la tierra y el agua. Los seres humanos se han considerado la especie a la que hay que prestar ...

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