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¿Cómo y por qué envejecemos?

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Todos estamos de acuerdo en que su teoría es una locura. La cuestión que nos divide es si es lo suficientemente loca como para tener la posibilidad de ser correcta. En mi opinión, no es lo bastante loca.

NIELS BOHR

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La respuesta a esta interrogante es la cuestión central de la biogerontología. Puede intentarse condensar la miríada de teorías que tratan de explicar este fenómeno de acuerdo con el punto de vista de Hayflick; según define este especialista, el envejecimiento es “un proceso estocástico que ocurre después de alcanzar la madurez reproductiva y que deriva de un progresivo incremento en el desorden molecular; tal desorden molecular progresivo —el proceso de envejecimiento— incrementa la vulnerabilidad de los hombres y los animales a la enfermedad, la predación o los accidentes”.

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El desorden se incrementa. La termodinámica describe cómo, en los sistemas cerrados, la materia tiende a un estado de equilibrio, lo que significa que el desorden aumenta. La medición de tal estado se denomina entropía y la segunda ley de la termodinámica la describe. Se presupone que incluso el universo mismo se precipita hacia un último estado de desorden creciente o entropía.

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Este desorden molecular denominado envejecimiento puede ocurrir en forma pasiva por simple declinación de la energía necesaria para mantener el orden molecular (homeostasis) o de manera activa por la acción nociva de agentes externos (p. ej., oxígeno o sus radicales libres). Esta carga de agresiones altera la constancia del medio interno (homeostasis), lo que se compensa mediante mecanismos de adaptación (alostasis); éstos, sin embargo, con el paso del tiempo imponen un costo energético inexorablemente progresivo y no compensable para la materia viva (carga alostática).

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Teorías del envejecimiento

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Aún no se cuenta con una teoría general del envejecimiento que explique el fenómeno de forma tan completa como otras teorías explicaron, por ejemplo, la infección en el siglo XIX, la teoría de la herencia en los últimos 100 años, o las del cáncer o la función inmunológica en los 30 años pasados.

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Una idea antigua, todavía no del todo abandonada, sostiene que los animales empiezan su vida con una cantidad limitada de cierta sustancia vital. A medida que esta hipotética sustancia se consume con la edad, se producen cambios que llevan al final a la pérdida de vigor. Cuando la sustancia vital se agota, el animal muere. En otros tiempos, se creía que la sustancia vital era alguno de aquellos “humores” que, según se opinaba, controlaban toda la biología humana.

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Una característica fundamental del proceso de envejecimiento es la disminución de la capacidad para mantener la homeostasis, lo cual se manifiesta de manera característica como una incapacidad de adaptarse ante estímulos estresantes internos o externos, no tanto como cambios en los parámetros basales. La pérdida de “reserva” provoca una incapacidad de respuesta máxima ...

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