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Enfermedad pulmonar obstructiva crónica en el viejo

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La enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC) engloba las enfermedades relacionadas con obstrucción irreversible y progresiva de la vía respiratoria y se enfoca de manera primordial en dos entidades clínicas bien definidas, la bronquitis crónica y el enfisema pulmonar.

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La incidencia y el efecto social de la enfermedad se incrementaron en forma notable en el último decenio, tanto como los costos de hospitalización y la atención a los enfermos. A esto se agrega la época de transición epidemiológica actual, que conduce al aumento de la expectativa de vida que se explica en otros capítulos de esta obra.

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Se estima que en Estados Unidos la EPOC es la cuarta causa de muerte y la principal de discapacidad, muerte y enfermedad. Se calcula que la mortalidad se ha duplicado, sobre todo en las mujeres, lo que al parecer se relaciona con el incremento del tabaquismo. En la actualidad, las estadísticas demuestran que en México una de cada tres mujeres fuma. Asimismo, se calcula que para el año 2020, la EPOC ocupará el quinto lugar de mortalidad mundial por todas las causas.

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El proceso de envejecimiento implica varios cambios fisiológicos que difieren en sus dimensiones, según sea el medio ambiente en que se desarrollan; en algunos casos contribuyen a la aparición y la gravedad de la enfermedad. Estos cambios son los siguientes:

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  1. Disminución de la distensibilidad (compliance) pulmonar.

  2. Menor elasticidad de la caja torácica.

  3. Constricción de las vías respiratorias pequeñas por defectos en la relajación pulmonar.

  4. Aumento del espacio muerto.

  5. Reducción del área relacionada con la difusión que lleva a una discreta disminución de la presión arterial de oxígeno.

  6. Incremento de la rigidez de arterias y capilares pulmonares.

  7. Reducción de la fuerza muscular (en particular en relación con obesidad y desacondicionamiento físico).

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La espirometría puede mostrar de manera objetiva ciertos cambios vinculados con el proceso de envejecimiento, incluidos el aumento del volumen residual y la disminución del VEF1 (volumen espiratorio final en el primer segundo), que al parecer disminuye a razón de 10 a 30 ml/año a partir de los 30 años de edad y cuya pérdida se incrementa en forma exponencial en los fumadores; la DLCO2 (capacidad de difusión de CO2) también se reduce a partir de los 40 años de edad. Sin embargo, muchos otros cambios mecánicos y funcionales no se traducen en efectos clínicos de importancia.

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Entre los factores relacionados con el desarrollo de EPOC se cuenta, en primer lugar, el hábito del tabaquismo como causa directa; no obstante, como en muchos otros trastornos, no hay un factor único al que pueda atribuirse la aparición de una enfermedad, dado que los hábitos nocivos como el tabaco, además del medio ambiente y la genética, se interrelacionan de manera estocástica. En las grandes urbes se observan incrementos de la incidencia de la EPOC a causa ...

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