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INTRODUCCIÓN

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Las metilxantinas (incluidas teofilina, teobromina, cafeína y nicotina) son alcaloides vegetales de empleo muy generalizado en bebidas (la cafeína en el café y las bebidas carbonatadas), alimentos (teobromina en el chocolate); productos de tabaco (nicotina), y fármacos (teofilina y cafeína). Comparten propiedades farmacológicas y poseen efectos farmacodinámicos muy similares. Nuevos derivados metilxantínicos incluyen a la pentoxifilina (antiinflamatorio) y a la doxofilina.1

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METILXANTINAS

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EPIDEMIOLOGÍA

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La teofilina (1,3-dimetilxantina) y su sal hidrosoluble, aminofilina, se utilizaron de manera extensa en épocas pasadas para tratar el asma y las neumopatías obstructivas crónicas. Sin embargo, el uso de tales compuestos disminuyó debido a su angosta ventana terapéutica y la obtención de compuestos más inocuos. El número de casos notificados de toxicidad por teofilina a la American Association of Poison Control Centers disminuyó de 2 609 exposiciones con 20 fallecimientos en 1997 a sólo 357 exposiciones con dos decesos en 2008.2,3 La teofilina se utiliza aun en personas con enfermedades broncoespásticas debilitantes en particular fuera de Estados Unidos y se ha estudiado para tratar otros trastornos que incluyen el mal agudo de montaña y la nefropatía inducida por material de contraste.4-6

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La teobromina (3,7-dimentilxantina) se detecta en las semillas de Theobroma cacao, semilla de la cual se obtienen el chocolate y el cacao en polvo; de Cammelia thea, que produce los pétalos para los tés y como ingrediente de innumerables “bebidas energizantes”. Son muy pocos los casos de toxicidad en seres humanos, pero se han vinculado con fibrilación auricular.7 La cafeína (1,3,7-trimetilxantina) también es una metilxantina y un análogo estructural de la adenosina y es el producto psicoactivo de mayor uso a escala mundial y el único que pueden adquirir legalmente los niños. Aparecen en cantidades variables en bebidas y alimentos “energizantes”, como barras de caramelo, hojuelas de patata y cereal de avena (cuadro 186-1).8 Otros usos de la cafeína incluyen la administración para tratar la apnea de la premadurez, como complemento de analgésicos, anorexígeno para adelgazar, producto para impedir el sueño y diuréticos. En 2008, la American Association of Poison Control Centers recibió notificaciones de 4 852 exposiciones a la cafeína, con un fallecimiento.3 Muchas “bebidas energizantes” también usan guaraná que contiene concentraciones relativamente grandes de cafeína y otras metilxantinas.9

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CUADRO 186-1

Contenido de cafeína de varios productos

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