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INTRODUCCIÓN

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El principal papel fisiológico de los pulmones es poner oxígeno a disposición de los tejidos para metabolismo y eliminar el principal subproducto de ese metabolismo, el dióxido de carbono. Los pulmones desempeñan esta función al mover el aire que se inspira de modo que quede en estrecha proximidad al lecho capilar pulmonar para permitir el intercambio de gases por medio de difusión simple. Esto se consigue con una carga de trabajo mínima, se regula con eficiencia en un amplio rango de demanda metabólica, y tiene lugar con proporción estrecha entre la ventilación y la perfusión pulmonares. La extensa superficie del sistema respiratorio también debe protegerse de una amplia variedad de infecciones o nocivos fenómenos adversos ambientales.

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Los seres humanos poseen un sistema respiratorio complejo y eficiente que satisface estos requerimientos diversos. Cuando ocurre lesión de componentes del sistema respiratorio, se altera la función integrada del conjunto; las consecuencias pueden ser serias. La lesión o disfunción de las vías respiratorias da por resultado enfermedades pulmonares obstructivas, entre ellas bronquitis y asma, mientras que la lesión del parénquima pulmonar puede producir enfermedad pulmonar restrictiva o vasculopatía pulmonar. Para entender las presentaciones clínicas de la enfermedad pulmonar, primero es necesario comprender la organización anatómica y funcional de los pulmones que determina la función normal.

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PUNTO DE CONTROL

  • 1. ¿Cuáles son las dos funciones fisiológicas principales de los pulmones?

  • 2. ¿Cuáles son los requerimientos para la función pulmonar exitosa?

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ESTRUCTURA Y FUNCIÓN NORMALES DE LOS PULMONES

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ANATOMÍA

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El sistema respiratorio maduro consiste en los pulmones cubiertos por la pleura visceral, contenidos por la pared del tórax y por el diafragma; en condiciones normales este último sirve como el principal músculo fuelle para la ventilación. Los pulmones se dividen en lóbulos, cada uno demarcado por pleura visceral interpuesta. Cada pulmón posee un lóbulo superior y uno inferior; el lóbulo medio y la língula son los terceros lóbulos en los pulmones derecho e izquierdo. Al final de la espiración, la mayor parte del volumen de los pulmones es aire (cuadro 9-1), mientras que casi la mitad de la masa de los pulmones consta del volumen de sangre. El hecho de que el tejido alveolar sólo pesa 250 g en total, pero tiene un área total de 75 m2, atestigua la delicada estructura de la región de intercambio de gases de los pulmones.

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CUADRO 9-1

Componentes de un pulmón normal

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