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DEFINICIÓN Y ALCANCE DE LA ATENCIÓN PALIATIVA

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El objetivo de la atención paliativa es la mejoría de los síntomas y la calidad de vida en cualquier fase de cualquier enfermedad grave; lo anterior incluye apoyar a la familia y los seres queridos del paciente, y hacer que concuerde la atención que se brinde, con las preferencias y metas del individuo. Al final de la vida, la atención paliativa suele convertirse en el único objetivo en cuanto a cuidados, pero ella, junto con el tratamiento orientado a la curación, es beneficiosa durante toda la evolución de enfermedades graves, sea cual sea el diagnóstico, ya sea que el objetivo sea curar o tratar la enfermedad.

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La atención paliativa implica muchas veces el control del dolor y otros síntomas, incluidos disnea, náusea, vómito, estreñimiento y agitación; sufrimiento emocional, como depresión, ansiedad y presiones interpersonales; y sufrimiento existencial, como una crisis espiritual. Si bien la American Board of Medical Specialties ha reconocido de manera formal los cuidados paliativos como una subespecialidad médica, todos los médicos deben contar con habilidades básicas para controlar el dolor, tratar la disnea, identificar una posible depresión, informar sobre aspectos importantes como un pronóstico o las preferencias del paciente para su atención y ayudar a enfrentar sufrimientos de tipo espiritual. En Estados Unidos, la Joint Commission certifica hospitales que brindan cuidados paliativos de alta calidad.

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Durante cualquier fase de las enfermedades, los síntomas que originan sufrimiento intenso constituyen una urgencia médica que debe resolverse con medidas enérgicas como atención personal frecuente, revaloración continua y tratamiento individualizado. Los individuos al final de su vida pueden presentar síntomas muy diversos y angustiantes; entre los más temidos y difíciles de soportar son el dolor, la disnea y el delirio. El tratamiento de tales manifestaciones frecuentes se describe en apartados siguientes de este capítulo. Los principios de la atención paliativa señalan que los pacientes informados de forma apropiada o sus representantes son quienes tienen que decidir si se continúa con el alivio eficaz de los síntomas al final de la vida, incluso si, como consecuencia sabida pero no intencionada, tales tratamientos entorpecen nuevas intervenciones curativas o incluso aceleran la muerte, aunque se ha demostrado que cada vez más los cuidados paliativos prolongan la existencia.

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