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Introducción

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La ciencia se caracteriza por la búsqueda de explicaciones a los hechos que se presentan en la naturaleza. De acuerdo con éstos, pueden existir diferentes tipos de explicaciones: axiomáticas, probabilísticas y causalísticas.1 Estas últimas predominan en las ciencias de la salud; por ello, resulta fundamental revisar el concepto de causalidad, porque subyace en las explicaciones de los fenómenos en las áreas clínico-epidemiológica y de la epidemiología.

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Evolución histórica de la causalidad

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Las explicaciones causalísticas han estado presentes en la historia de la humanidad, con variaciones en la atribución de la causa. En la antigüedad, predominaban los conceptos mágico-religiosos, que explicaban las enfermedades como castigo divino, por encantamientos o hechizos. Hipócrates (460 a 385 a.C.), atribuyó la aparición de las enfermedades al ambiente malsano (miasmas) y a la falta de moderación en la dieta y las actividades físicas, estableciendo la teoría miasmática, que se mantuvo vigente durante siglos.2 Con el descubrimiento de que los microorganismos eran los causantes de enfermedades y con la posibilidad de su aislamiento en medios de cultivo, el estudio de la causalidad dio un giro, tomando como modelo explicativo las enfermedades infecciosas y estableciendo una forma unicausal de las enfermedades, situación que se confirmaba con los postulados propuestos por Robert Koch3 (cuadro 1-1). Con este planteamiento se logró identificar a los microorganismos causantes de diversas enfermedades; sin embargo, para el caso de las enfermedades que no son causadas por un agente infeccioso (de causa única), que son multifactoriales, se buscaron nuevos planteamientos para establecer la causalidad. De esta manera, se inició la época de las explicaciones moleculares de las enfermedades (origen genético, inmunológico, etc.). En la actualidad, las enfermedades crónicas representan un reto explicativo en la biomedicina, lo que ha llevado a plantear modelos multicausales de las enfermedades.4-5

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Cuadro 1-1.

Postulados de Koch

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A continuación, se revisa de manera detallada la evolución del concepto de causalidad. El filósofo David Hume, en el siglo XVIII, propuso siete reglas, que podrían considerarse como los primeros criterios causales de la historia. Hume propuso una relación directa, temporal y de gradientes entre causa y efecto (cuadro 1-2). A pesar de lo avanzado de las reglas propuestas por Hume, no tuvieron eco en su época.6,7

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