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Introducción

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Después de tener identificado un problema y de plantear una pregunta de investigación, el siguiente paso consiste en formular una hipótesis. La comprobación de una hipótesis incluye uno de los componentes más importantes del proyecto de investigación: “las variables”.

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El término variable tiene múltiples connotaciones dentro de la estructura de un proyecto de investigación. Si se permite una analogía, es posible considerar que la variable es la unidad anatómica y funcional de un proyecto de investigación. De su estructura y su función dependen su clasificación, la forma de recolectar los datos, la prueba estadística para su análisis y la forma de expresar los resultados del estudio.

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Concepto

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Existen distintas definiciones de variables. Moreno y colaboradores las definen como atributos o características de los eventos, de las personas o los grupos de estudio, que cambian entre una situación y otra, o entre un momento y otro; por tanto, pueden tomar diversos valores. Como complemento de esta definición, Hulley y colaboradores indican que las variables son mediciones que describen los fenómenos para que puedan analizarse por medios estadísticos.

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Clasificación

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Para comprender la función de las variables, es importante conocer su clasificación, la forma en que cada variable tiene una escala de medición y su comportamiento en el estudio.

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De acuerdo con el comportamiento de otras variables y con base en los objetivos del estudio, las variables se clasifican como independientes (o explicativas) y dependientes (o de respuesta). Cuando una variable puede producir un cambio en otra, a la primera se le considera independiente (o causa) y a la otra dependiente (efecto). Por ejemplo, en “factores de riesgo relacionados con cáncer de pulmón”, la variable independiente (o causa) más conocida es el tabaquismo y la variable dependiente es la propia enfermedad (cáncer de pulmón). Una vez que se identifican las principales variables en el estudio, se debe realizar una descripción operacional de las mismas y describir con claridad la manera en que se midieron.

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Otra de las formas de clasificar las variables se deriva del tipo de escala de medición. Aunque esto depende de la naturaleza del fenómeno, la escala de medición siempre debe permitir que se alcance el mayor grado de objetividad posible.

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A continuación se describe cada uno de los dos tipos de variables clasificadas.

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Variables cualitativas

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Las variables cualitativas dividen a los sujetos en subclases no numéricas, mutuamente excluyentes y exhaustivas, sin que la distancia entre cada una sea equidistante y se pueda cuantificar. A su vez, las variables cualitativas se subclasifican en:

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  1. Variables nominales. Dividen a los sujetos en subclases no comparables dentro del mismo grupo. No se pueden promediar, dividir, ni potenciar. Lo único que se puede hacer es representarlas con porcentajes, proporciones y en gráficas de barras. Pueden ser cualitativas no ordenadas, exclusivas y ...

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