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Introducción

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La investigación con seres humanos, al igual que otras actividades cuyo objeto de estudio práctico es el ser humano, debe ajustarse a ciertos límites, a ciertas normativas, con el fin de no lesionar los derechos, la integridad ni la intimidad de otras personas.

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Las relaciones entre los seres humanos son complejas y existen varias disciplinas dedicadas a abordar diferentes aspectos de éstas. La moral y la ética permiten comprender, reflexionar y poner en acción varias premisas que facilitan la convivencia humana y que, en general, son aceptadas por la mayoría.

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¿Cuáles son los lineamientos que regulan la investigación científica con seres humanos?

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Una historia permite abordar estos aspectos: el estudio sobre la sífilis de Tuskegee. La larga duración de este estudio, el momento en que se inició, la naturaleza de la enfermedad y la condición racial de las personas estudiadas, junto con el hecho de que, aun disponiéndose del tratamiento apropiado, no se le indicara a los sujetos que tomaron parte en la investigación, hace que éste sea un caso ejemplar en la historia de la bioética.

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La sífilis es una enfermedad crónica, contagiosa, de transmisión sexual, en ocasiones congénita y producida por una bacteria, una espiroqueta. En la tercera etapa de la enfermedad, durante la fase crónica, se ven afectados los sistemas cardiovascular y neurológico, sobre todo en personas de edad avanzada, porque se ha relacionado con disfunciones inmunitarias comunes en esta etapa de la vida.

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A principios del siglo XX, el único tratamiento para esta enfermedad era el compuesto arsenical conocido como salvarsán, desarrollado por Paul Ehrlich, que solía ser eficaz, tóxico y costoso.

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Las dificultades para abordar este problema de salud hacían necesario un estudio de su historia natural. Hasta ese momento (entre 1891 y 1910) se había estudiado el curso natural de la sífilis no tratada en poco menos de dos mil sujetos. Cuando se inició el estudio de Tuskegee, en 1932, eran los únicos datos disponibles.

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En la década de 1930, en Estados Unidos el sistema de salud era racista. Con frecuencia se utilizaba a individuos de raza negra como sujetos de investigación, debido a que se les consideraba sucios, inferiores y sin virtudes. Las ideas sobre la sífilis en ese entonces estaban relacionadas con ellos, porque se les creía más promiscuos.

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El servicio de Salud Pública, junto con una fundación, planeaba iniciar un estudio bajo condiciones de observación controlada. En 1930, esta fundación había hecho un estudio en Cacon County, Alabama, que tenía 82% de población negra y la más alta prevalencia de sífilis en ese país (36%). En 1931 se repitió el estudio entre 4 400 sujetos negros y se encontró 22% de incidencia en varones y 62% de sífilis congénita; además, 399 individuos nunca habían sido tratados. Era una oportunidad ideal para observar la evolución natural de la ...

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