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Introducción

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Toda investigación produce información representada en datos que, por supuesto, deben almacenarse de forma segura. Las bases de datos constituyen una forma segura y eficiente de almacenar datos y utilizarlos para el análisis posterior, de manera que se puedan responder las preguntas que formule el usuario investigador. Los programas informáticos facilitan el manejo de esta información. Es posible adaptar un programa existente o diseñar uno nuevo, adaptado a las necesidades particulares de la investigación (hecho a la medida).

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El diseño de la base de datos debe facilitar el almacenamiento sistemático de los datos. La base de datos es más que una serie de datos aislada; en ella, éstos se encuentran estructurados de forma lógica y con principios definidos. Estos datos pueden ser números o nombres organizados en filas (denominadas registros) y columnas (campos).

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Las bases de datos ofrecen ventajas claras, como la independencia entre los datos y los programas informáticos que los manejan, de manera que permiten agregar o quitar datos sin modificar el código de las aplicaciones del sistema. También disminuyen la redundancia o repetición de datos y la pérdida de los mismos; asimismo, facilitan el análisis del conjunto de datos, al agilizarlo y hacerlo eficiente, además de reducir el espacio de almacenamiento y facilitar su transporte.

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Tipos de bases de datos

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Las bases de datos se clasifican de acuerdo con diversos criterios:1

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  1. Por la variabilidad de los datos almacenados:

    1. Bases de datos estáticas.

    2. Bases de datos dinámicas.

  2. Por su contenido:

    1. Bibliográficas.

    2. De texto completo.

    3. Directorios.

    4. Bancos: imágenes, audio, videos, multimedia, etcétera.

    5. De información biológica.

  3. Por el tipo de modelo:

    1. Bases de datos jerárquicas.

    2. Bases de datos de red.

    3. Bases de datos relacionales.

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La descripción de cada tipo rebasa el objetivo general del presente capítulo; sin embargo, es indudable que las bases de datos relacionales son las que se emplean con más frecuencia en la investigación clínica (en relación con problemas clínicos reales). En éstas, los datos se organizan en filas y columnas. A los registros también se les denomina tuplas.

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Los párrafos siguientes están dedicados a este tipo de base de datos.

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Bases de datos relacionales

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Las bases de datos relacionales utilizansql (siglas en inglés de lenguaje estructurado de consulta), que es un lenguaje declarativo de acceso a bases de datos relacionales; entre otras características, maneja el álgebra y el cálculo relacional para efectuar consultas en una base de datos.2

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Las etapas de creación de una base de datos de este tipo contemplan:

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  • Diseño conceptual. Se obtiene una estructura de la información de la base de datos, independiente del programa computarizado que se va a utilizar. Con este fin, se puede utilizar el modelo de datos denominado entidad-interrelación (o ER), que considera cada entidad u objeto individual y sus atributos. Por ...

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