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Introducción

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El virus de la hepatitis C (VHC) es un virus de RNA pequeño, encapsulado, que presenta tropismo hepático y que causa hepatitis aguda y crónica en seres humanos. En el mundo existen 200 millones de personas afectadas y, según la Organización Mundial de la Salud (OMS), 3% de la población mundial está crónicamente infectada por este virus. La gran mayoría de los pacientes infectados permanecen asintomáticos durante la fase aguda y son incapaces de eliminar el virus, lo que provoca que cientos de miles de pacientes mueran cada año por complicaciones crónicas de la enfermedad, como la cirrosis y el carcinoma hepatocelular (CHC). A la fecha no existe vacuna para prevenir la infección, y el tratamiento a base de interferón pegilado (PEG-IFN) más ribavirina es costoso, presenta efectos secundarios adversos, no es adecuado para todos los sujetos infectados y sólo es efectivo en cerca de 50% de los pacientes tratados. El resto de pacientes que no responden a este tratamiento requiere además adicionar alguno de los antivirales como telaprevir, boceprevir y simeprevir, lo que incrementa aún más el costo de esta terapia, pero aumenta su efectividad. Una de las limitaciones en el avance del conocimiento de la hepatitis C es que se carece de modelos animales pequeños para su estudio, dado que este virus sólo infecta al chimpancé y al ser humano. Sin embargo, el desarrollo de sistemas de cultivo in vitro está generando un gran avance en el conocimiento relacionado con la replicación del virus y con el desarrollo de nuevas terapias antivirales.

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Epidemiología mundial de la hepatitis C

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En el mundo existen alrededor de 200 millones de personas afectadas por el VHC. La prevalencia varía según la región: es más alta en el norte de África y Oriente Medio, principalmente Egipto, donde se ha informado una prevalencia de 14%; le sigue el resto de África (3%), China y otros países asiáticos (2.1%), Europa oriental y Estados Unidos (1.6%). En países del norte de Europa, como Reino Unido, se informa una prevalencia de 1.1%. En México, aunque no se dispone de estudios realizados en una población representativa, y según los datos existentes, la mayoría realizados en donadores de sangre, la prevalencia de hepatitis C es de alrededor de 0.4 por ciento.

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Vías de transmisión

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La forma más común de infección por el VHC es el contacto directo con sangre y productos sanguíneos contaminados. La disponibilidad de tratamientos inyectables y drogas ha tenido una influencia notable en la epidemiología de la hepatitis C.

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Consumo de drogas por vía intravenosa (DIV). En países desarrollados, como Estados Unidos, el uso de DIV es el principal factor de riesgo, a pesar de que se ha observado una disminución en el número de casos. La prevalencia de hepatitis C en usuarios que tenían un año consumiendo DIV disminuyó a 10% en el periodo de 1997 a 1998, ...

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