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Introducción

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Durante siglos, el hombre ha realizado modificaciones genéticas mediante métodos de cruzamiento de especies para mejorar los organismos y aumentar su calidad, fuerza o resistencia a enfermedades o inclemencias climáticas. A principio de la década de 1970 se comenzaron a modificar organismos a partir de métodos que utilizaron ácido desoxirribonucleico (DNA, deoxyribonucleic acid) recombinante o ingeniería genética. En la actualidad, esta tecnología permite combinar genes de organismos tan diferentes como bacterias y plantas incompatibles desde el punto de vista genético; no obstante, se puede insertar el gen de una bacteria (modificando la región promotora) en el genoma de una planta para que se exprese como lo hace en la bacteria. Estos organismos modificados por medio de ingeniería genética reciben diferentes nombres (organismos genéticamente modificados [OGM], transgénicos, knock-out o cultivos biotecnológicos) y dependen de la estrategia biotecnológica empleada (las cuales se describirán en este capítulo); básicamente el fundamento para el desarrollo de todos ellos radica en la molécula del DNA y su contenido, para ser más específicos, en los genes. La información contenida en cada gen sirve para sintetizar una proteína y la cantidad de ella que se necesita. Las proteínas tienen diferentes funciones celulares: son enzimas, transportadores, anticuerpos, estructura, receptores, etc.; por lo tanto, aunque los genes se encuentren en diferentes organismos son similares, ya que su estructura y lenguaje molecular son los mismos, desde una bacteria hasta organismos complejos como los mamíferos. La generación de OGM consiste en el traslado de genes completos o fragmentos de ellos, entre organismos de distintas especies, con lo que se logran nuevas proteínas o se eliminan otras, para mejorar o regular algunas actividades celulares. De esta manera, el organismo receptor se modifica genéticamente; este cambio no le impide seguir siendo de la misma especie o variedad.

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Animales transgénicos

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Los animales transgénicos se manipulan genéticamente al insertar un gen que no forma parte natural de su genoma (transgén), con la finalidad de que se incorpore de manera estable para que pueda heredarse. Así, los animales transgénicos tienen la capacidad de producir proteínas que no están codificadas de manera natural en su genoma; también puede ser que se le inserte una copia extra del mismo gen al que se le cambia el promotor para que la expresión sea constante. Un ejemplo de ello es la producción de salmones transgénicos que sobreexpresan la hormona del crecimiento; en los salmones silvestres la hormona del crecimiento deja de expresarse a temperaturas frías, mientras que en el de tipo transgénico nunca deja de hacerlo, de tal manera que en el mismo tiempo de desarrollo el salmón transgénico llega a crecer el doble o más que el silvestre (figura 31-1).

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Figura 31-1

Animales transgénicos. Los animales transgénicos son todos aquellos a los que se les añade un gen que codifica para una proteína, la cual ejercerá una función inexistente en el animal silvestre. A) Salmón transgénico al cual se le ...

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