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GENERALIDADES

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La función del sistema inmunitario es conferir protección. Actúa como un mecanismo de defensa del hospedador contra enfermedades infecciosas y antígenos externos (ajenos). Para lograr este objetivo, el sistema inmunitario cuenta con un mecanismo de respuesta rápida, especificidad exquisita, adaptabilidad, una red reguladora intrincada y memoria.

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En las últimas décadas han ocurrido progresos dramáticos en el área de la inmunología. En consecuencia, se han logrado avances significativos no sólo en el ámbito de la investigación sino también en el campo de la clínica y el diagnóstico. Estos progresos han permitido comprender mejor la forma en la que el sistema inmunitario trabaja y han proporcionado conocimientos sobre una variedad de trastornos inmunitarios, como infecciones, alergias, enfermedades autoinmunitarias, inmunodeficiencias, cáncer y trasplantes. Esta información ha permitido mejorar el diagnóstico y el control de estos pacientes e integrar nuevas estrategias de tratamiento.

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Este capítulo se enfoca en los principios básicos de la inmunología y la forma particular en la que se relacionan con la respuesta a las infecciones. En la bibliografía se presentan referencias mucho más detalladas sobre los diversos aspectos del sistema inmunitario.

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Respuesta inmunitaria

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El sistema inmunitario defiende al hospedador contra patógenos al utilizar diferentes mecanismos de reconocimiento que eliminan de forma efectiva al microbio invasor o a sus productos. Una reacción generada contra un patógeno potencial se llama respuesta inmunitaria. La primera línea de defensa, que no es específica para el agente invasor, se moviliza con rapidez hacia el sitio infectado, pero carece de memoria inmunitaria. A esta respuesta se le llama inmunidad innata. El segundo sistema de defensa se conoce como inmunidad adaptativa. Ésta es específica para el patógeno infeccioso y confiere inmunidad protectora contra reinfecciones subsiguientes. La inmunidad adaptativa es capaz de reconocer y destruir de manera específica a los patógenos porque los linfocitos portan receptores celulares especializados y producen anticuerpos específicos. Una proteína que se produce en respuesta a un patógeno particular se conoce como anticuerpo y la sustancia que induce la producción de anticuerpos se llama antígeno. En resumen, la respuesta inmunitaria innata es esencial para eliminar la mayoría de los patógenos. Si este mecanismo falla, sin embargo, se inicia una respuesta inmunitaria adaptativa que confronta de forma específica al patógeno y establece inmunidad. Por lo tanto, los dos sistemas interactúan y colaboran para lograr el objetivo final, que es destruir al patógeno.

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INMUNIDAD INNATA

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La inmunidad innata es una respuesta inmediata contra un patógeno, la cual no confiere inmunidad protectora por mucho tiempo. Es un sistema de defensa no específico e incluye barreras contra agentes infecciosos como la piel (epitelio) y las membranas mucosas. También incluye muchos componentes inmunitarios que son importantes en la respuesta inmunitaria adaptativa, como fagocitos, linfocitos citolíticos naturales (NK, natural killers), receptores de tipo Toll (TLR, Toll-like receptors), citosinas y factores del sistema del complemento.

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