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Definición

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La conciencia se define como el estado de conocimiento completo de uno mismo y la capacidad de relacionarse con el entorno. Desde el punto de vista clínico, el nivel de conciencia de un paciente se define operacionalmente en la cabecera por la respuesta de éste a su examinador. La conciencia tiene dos componentes principales: el contenido y el despertar. El despertar se relaciona con el grado de conciencia, representa un aspecto cuantitativo. El contenido de la conciencia representa la suma de todas las funciones mediadas por la corteza, incluyendo tanto las respuestas cognitivas como afectivas.

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En su tratado sobre el diagnóstico del estupor y el coma, Plum y Posner definen al coma como un “estado de no respuesta en el cual el paciente yace con los ojos cerrados y no responde apropiadamente a los estímulos, aun cuando los estímulos sean vigorosos. El paciente puede gesticular en respuesta a estímulos dolorosos y las extremidades pueden mostrar respuestas de retiro estereotipadas, pero el paciente no hace respuestas localizadas o movimientos leves de defensa” (figura 77-1).

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Figura 77-1.

Algoritmo de abordaje diagnóstico para coma.

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Entre los estados alterados de conciencia, existe un rango de síndromes clínicos que es preciso conocer para el diagnóstico y establecimiento de un pronóstico de un paciente (cuadro 77-1), la universalización de estos términos no sólo tiene un impacto positivo sobre la comunicación médica, sino también en la comunicación del médico con la familia del paciente y en el establecimiento de un plan terapéutico a corto, mediano y largo plazos.

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Cuadro 77-1

Comparación entre los estados alterados de conciencia.

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En 1970 se acuñó el término “estado vegetativo” para aquellos pacientes que despertaban del coma y permanecían con los ojos abiertos espontáneamente y que preservaban el funcionamiento del sistema nervioso autónomo (ciclo circadiano, respiración, digestión, circulación y termorregulación). El término “persistente” fue añadido para denotar que la condición seguía presente por más de un mes después del daño.

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