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Introducción

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“...y bien haya el que inventó el sueño, capa que cubre todos los humanos pensamientos, manjar que quita el hambre, agua que ahuyenta la sed, fuego que calienta el frío, frío que templa el ardor, y finalmente moneda general con que todas las cosas se compran, balanza y peso que iguala al pastor con el rey y al simple con el discreto; sólo una cosa tiene mal el sueño, según he oído decir, y es que se parece a la muerte, pues de un dormido a un muerto hay muy poca diferencia. Nunca te he oído hablar, Sancho, dijo Don Quijote, tan elegantemente como ahora...”

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Durante la vigilia el cerebro produce múltiples acciones y cambios en la fisiología de acuerdo con las necesidades del momento, con el desarrollo del comportamiento, actividad motora, con el procesamiento de la información sensorial y con la actividad psíquica. El sueño, así como la vigilia, es un fenómeno global que incluye a todo el cerebro, con regiones que se activan y otras que reducen su funcionalidad, conjunto que genera un “cerebro dormido”. Éste, por lo tanto, introduce cambios en toda la fisiología produciendo un estado general diferente a la vigilia en todas sus manifestaciones. Durante el sueño distintas funciones se cumplen acordes con el estado del “cerebro dormido”, incluyendo la actividad onírica y los ensueños.

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Ritmos biológicos

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Los seres vivos poseen variables fisiológicas que los caracterizan y que están controladas entre estrechos márgenes de normalidad; sin embargo, esta franja de normalidad no es constante sino que presenta oscilaciones que pueden configurar ritmos. El cerebro humano posee complejas redes neurales interconectadas en circuitos tales que generan ritmos que se superponen, se acoplan y se modulan entre sí.

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El ciclo de vigilia-sueño

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El ciclo vigilia-sueño está constituido por un conjunto o constelación de cambios fisiológicos, rítmicos, en el que participan diferentes sistemas del organismo, regulados por el sistema nervioso central (SNC).

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El fenómeno del sueño va más allá del ritmo circadiano (cercano a un ciclo por día). Observando su evolución en la filogenia se encuentra que en la mayoría de las especies es ultradiano (más de un ciclo por día). En el ser humano es circadiano, sobre todo, para adultos jóvenes.

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Por otra parte, el sueño está constituido al menos por dos estados bien diferenciados, el sueño lento (SL y sus etapas) y el sueño paradójico (SP o REM, del inglés rapid eye movement) alternando varias veces en una noche de sueño, constituyendo un ritmo intrínseco ultradiano.

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La vigilia posee diversas características que le son propias, entre las que se encuentran: la actividad psíquica consciente que continuamente nos acompaña; la ejecución de movimientos que actuarán sobre el ambiente organizando nuestra vida de relación; el control homeostático de diversas funciones vitales (cardiovasculares, respiratorias, endocrinas, etc.); todas ellas características indicativas de que todo el ...

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