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INTRODUCCIÓN

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El episodio singular que ocasiona de manera aguda un estado confusional en el paciente con estado mental previo íntegro se observa casi todos los días en las salas de medicina y cirugía de los hospitales generales. Aunque ocurre a menudo durante una infección con fiebre o en el curso de un trastorno tóxico o metabólico (como la insuficiencia renal o hepática), o bien como efecto de las medicaciones, drogas o el alcohol, representa siempre graves problemas para el médico, el personal de enfermería y la familia del paciente. El médico tiene que afrontar el problema de establecer el diagnóstico, con frecuencia sin la ventaja de la elaboración de un historial clínico con el paciente lúcido, y cualquier programa de tratamiento está amenazado por la agitación, el insomnio y la incapacidad del sujeto para colaborar. El personal de enfermería se ve abrumado por la necesidad de suministrar cuidados satisfactorios y al mismo tiempo conservar una atmósfera tranquila para los otros internos. Es importante apoyar a los parientes que deben afrontar una situación temible en que una persona tiene perturbaciones psíquicas, que se acompañan de comportamientos peculiares y todo lo que ello significa.

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Estas dificultades se incrementan de manera impresionante cuando el individuo llega a la sala de urgencias por comportamientos irracionales, y debe empezar el análisis clínico sin conocimiento de los antecedentes del paciente y sus enfermedades médicas subyacentes. Tales personas deben admitirse en el servicio de medicina general o neurología. La transferencia del paciente al servicio de psiquiatría se realiza sólo si el trastorno de la conducta resulta imposible de tratar en un servicio de un hospital general.

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DEFINICIÓN DE TÉRMINOS

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La definición de los estados mentales normales y anormales es difícil porque los escritos médicos y no médicos asignan significados distintos a los términos empleados para describirlos. El hecho de que la fisiopatología de los estados confusionales y el delirio aún no se dilucida por completo complica esta adversidad y las definiciones dependen de sus relaciones clínicas, con toda la imprecisión que esto acarrea. La nomenclatura que sigue, resulta útil para los autores y se emplea en los capítulos subsecuentes.

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Confusión es un término general que indica la incapacidad del paciente para pensar con la rapidez, la claridad y la coherencia ordinarias. Sus atributos más sobresalientes son trastorno de la atención y la concentración, desorientación (que puede manifestarse o demostrarse sólo por interrogatorio directo) e incapacidad para registrar de manera apropiada los sucesos inmediatos y recordarlos más adelante, desconcierto, además de la disminución de toda la actividad mental, incluidos la ideación interior constante en condiciones normales y algunas veces el extravío. Se observa que las ideas, el habla y la realización de actos orientados a objetivos son inconstantes o cesan repentinamente por la intrusión de ideas impertinentes, o la persona se distrae con el más mínimo estímulo externo. Otro aspecto variable es la percepción reducida con ilusiones ...

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