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INTRODUCCIÓN

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Las funciones del habla y el lenguaje tienen importancia básica para el ser humano, tanto en las relaciones sociales como en la vida intelectual privada. Cuando se alteran como consecuencia de enfermedad encefálica, la gravedad de la pérdida funcional excede a todas las demás (inclusive la ceguera, la sordera y la parálisis). Son de importancia para un neurólogo todos los trastornos del habla y el lenguaje, incluidos los de la lectura y la escritura, porque son casi invariablemente manifestaciones de enfermedad cerebral.

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En términos generales, el lenguaje es un medio de la representación simbólica de objetos, actos y hechos y en consecuencia, el espejo de toda la actividad mental superior. La manipulación interna de los símbolos en cuestión constituye el pensamiento y su conservación es el fundamento de la memoria. En un contexto más estrecho es el vehículo por medio del cual los pacientes comunican sus quejas y problemas al médico y, al mismo tiempo, el medio para llevar a cabo todas sus relaciones interpersonales. Por tanto, cualquier proceso patológico que interfiera con el habla o la comprensión de las palabras habladas modifica la relación entre médico y paciente. Por último, el estudio de las afecciones del lenguaje y el desarrollo del mismo (cap. 28) sirve para dilucidar las oscuras relaciones entre las funciones psicológicas y la anatomía y la fisiología del encéfalo.

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CONSIDERACIONES GENERALES

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Se ha puesto de relieve que el fundamento de la dominancia del ser humano sobre el mundo animal se debe a dos facultades: primera, la capacidad para desarrollar y emplear símbolos verbales como sustrato de su propia ideación y como medio de transmitir a otros miembros de la especie los pensamientos, a través de palabras habladas y escritas y segunda, la notable facilidad para emplear las manos. Un hecho curioso e interesante es que tanto el lenguaje como la destreza manual (al igual que la praxis) se producen en relación con agregados particulares de neuronas y vías en un hemisferio cerebral (el dominante). Éste es un punto de partida para la mayor parte de las otras actividades neurofisiológicas localizadas, que se organizan de acuerdo con un plan contralateral o bilateral y simétrico. El dominio de un hemisferio, casi siempre el izquierdo, surge con el desarrollo del encéfalo junto con el habla y la preferencia por la mano derecha, en especial para la escritura. Se sigue que la falta de desarrollo o la pérdida de dominio cerebral, como efecto de enfermedad, trastornan ambas características y ocasionan afasia y apraxia.

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Abundante evidencia demuestra que los animales superiores son capaces de comunicarse entre sí mediante vocalizaciones y gestos. Sin embargo, el contenido de su comunicación es su sensación o reacción del momento. Charles Darwin estudió este lenguaje emocional, como se lo conoce y observó que experimenta una creciente diferenciación en el reino animal. Sólo en el chimpancé se vuelven reconocibles los primeros indicios del lenguaje ...

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