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Introducción

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Una célula fagocítica (macrófago, en color verde) fagocitando la bacteria que causa tuberculosis (anaranjado). Max Planck Institute for Infection Biology/Dr. Volker Brinkmann

  • Una perspectiva histórica de la inmunología

  • Conceptos importantes para entender la respuesta inmunitaria de mamíferos

  • El bueno, el malo y el feo del sistema inmunitario

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El sistema inmunitario evolucionó para proteger a los organismos multicelulares contra agentes patógenos. Altamente adaptable, defiende al cuerpo contra invasores tan diversos como los pequeños (~ 30 nm) virus intracelulares que causan la poliomielitis, y tan grandes como el parásito gigante, el gusano del riñón Dioctophyme renale, que puede crecer hasta 100 cm de longitud y 10 mm de ancho. Esta diversidad de agentes patógenos potenciales requiere una gama de mecanismos de reconocimiento y destrucción para estar a la par con la variedad de invasores. Para lograr esta proeza, los vertebrados han adquirido por evolución una red complicada y dinámica de células, moléculas y vías. Si bien pueden encontrarse elementos de estas redes en todos los miembros de los reinos vegetal y animal, este libro se enfocará en el altamente evolucionado sistema inmunitario de mamíferos.

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El sistema inmunitario funcional completo comprende tantos órganos, moléculas, células y vías en un proceso tan interconectado y a veces circular ¡que a menudo es difícil saber dónde empezar! Avances recientes en la obtención de imágenes de células, la genética y la bioinformática, así como en las biologías celular y molecular, han ayudado a entender con gran detalle molecular muchos de los participantes individuales. Sin embargo, un enfoque en los detalles (y hay tantos) puede hacer desafiante dar un paso atrás para tener una perspectiva más amplia, y a menudo es dicha perspectiva la que motiva a estudiar la inmunología. De hecho, al campo de la inmunología pueden atribuirse la vacuna que erradicó la viruela, la capacidad para trasplantar órganos entre seres humanos, y los fármacos usados en la actualidad para tratar el asma. Por ende, el objetivo de los autores en este capítulo es presentar el trasfondo y los conceptos en inmunología que ayudarán a tender un puente entre el detalle celular y molecular que se presenta en capítulos subsiguientes, y la perspectiva completa de una respuesta inmunitaria. Un entendimiento claro de cada uno de los muchos participantes involucrados ayudará a apreciar la intrincada coordinación de un sistema inmunitario que hace todo esto posible.

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El estudio de la inmunología ha producido historias asombrosas y fascinantes (algunas de las cuales el lector encontrará en este libro), en las que el huésped y el microbio se enfrascan en batallas que se libran tanto durante minutos como durante milenios. Empero, el sistema inmunitario también es mucho más que un componente aislado del organismo, meramente responsable de misiones de búsqueda y destrucción. De hecho, se relaciona con muchos de los otros sistemas del cuerpo, entre ellos los sistemas endocrino, nervioso y metabólico, y sin duda quedan más conexiones por descubrir. ...

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