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INTRODUCCIÓN

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Definición y epidemiología
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El asma es un síndrome que se caracteriza por obstrucción de las vías respiratorias que varía tanto de manera espontánea como con el tratamiento específico. La inflamación crónica de las vías respiratorias causa una respuesta exagerada de las mismas a diversos elementos desencadenantes que generan su obstrucción y síntomas respiratorios como disnea y sibilancias. Por lo general los asmáticos tienen una función pulmonar normal con obstrucción periódica intermitente de las vías respiratorias, pero un subgrupo padece de obstrucción crónica.

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La prevalencia del asma ha aumentado en forma considerable en los últimos 30 años. En los países desarrollados, alrededor del 10% de los adultos y 15% de los niños padece de asma; éste casi siempre empieza durante la infancia. La mayor parte de los asmáticos tiene atopia y a menudo dermatitis atópica (excema), rinitis alérgica o ambas. Muy pocos de los asmáticos no tienen atopia (pruebas de punción cutánea negativas a los alergenos más comunes y una concentración sérica normal de IgE total). Estas personas, que en ocasiones se conocen como asmáticos intrínsecos, por lo general padecen de asma de inicio en la edad adulta. El asma laboral es secundaria a diversas sustancias químicas como diisocianato de tolueno y anhídrido trimetílico y a menudo tiene inicio en la edad adulta.

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En los asmáticos, la obstrucción de las vías respiratorias y los síntomas respiratorios aumentan en respuesta a diversos factores desencadenantes. Los alergenos inhalados constituyen mecanismos desencadenantes potentes de asma en individuos con hipersensibilidad específica. Las infecciones virales de las vías respiratorias superiores a menudo exacerban el asma. Los bloqueadores adrenérgicos β aumentan los síntomas asmáticos y se deben evitar en estos pacientes. Asimismo, el ejercicio con frecuencia aumenta los síntomas asmáticos, que suelen iniciar una vez que éste se termina. Otros mecanismos que aumentan los síntomas asmáticos son la contaminación ambiental, el aire frío, algunos contactos laborales y el estrés.

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Valoración clínica de los antecedentes del paciente
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Los síntomas respiratorios más frecuentes en el asma son sibilancias, disnea y tos; éstos, a menudo varían ampliamente en cada persona y cambian de manera espontánea o con la edad, la estación del año y el tratamiento. Algunas veces los síntomas empeoran durante la noche y los despertares nocturnos indican que el asma no se ha controlado. Es importante definir la gravedad de los síntomas asmáticos, la necesidad de administrar esteroides, hospitalizar al paciente o administrar tratamiento en cuidados intensivos. Asimismo, se debe establecer el tipo de desencadenantes del asma en cada paciente y su exposición más reciente a los mismos. Casi 1 a 5% de los asmáticos tienen sensibilidad al ácido acetilsalicílico y a otros inhibidores de la ciclooxigenasa; con frecuencia no son atópicos y tienen pólipos nasales. El tabaquismo causa más hospitalizaciones y disminución más rápida de la función pulmonar; es fundamental suspenderlo.

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Exploración física
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Es ...

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