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La leucoencefalopatía multifocal progresiva (PML, del inglés progressive multifocal leukoencephalopathy) es una enfermedad mortal cuya incidencia se ha incrementado en las últimas décadas y que afecta ahora a 1 de cada 200 000 personas en Estados Unidos. La enfermedad está causada por la infección de los oligodendrocitos por el virus JC, un frecuente poliomavirus humano que posee una seroprevalencia de hasta el 80 % entre los adultos de EE.UU. La PML es una enfermedad propia de pacientes inmunocomprometidos, sobre todo de los enfermos con enfermedad avanzada por el VIH. La clorpromazina, un conocido inhibidor de la serotonina-dopamina, se ha visto que bloquea la infección de las células gliales por el virus JC. Elphick et al. (2004) trataron de ampliar esta observación determinando si el virus JC utiliza o no los receptores de serotonina o dopamina para infectar las células gliales.

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En primer lugar, las células gliales se trataron con antagonistas de la dopamina y antagonistas de la serotonina-dopamina. Sólo estos últimos fármacos inhibieron la infección, resultado que sugiere que el receptor de serotonina podría ser importante para la infección de las células gliales por el virus JC. Si las células se preincubaban con anticuerpos frente a los receptores 5HT2A o 5HT2C (componentes del receptor de serotonina), la infección por el virus JC resultaba inhibida. No se observaba inhibición si los anticuerpos se añadían 24 h después de la infección. La transfección celular mediante el clon del receptor 5HT2A permitió la infección viral del 5 % de las células HeLa, que normalmente no se infectan por este virus. Cuando se logró una línea celular estable, el virus JC infectó rápidamente estas células. Se transfectaron clones etiquetados del receptor 5HT2A a células gliales que se incubaron después con virus JC marcados con fluorescencia. Se demostró una marcada colocalización de virus y receptores.

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Así, los investigadores han mostrado que los receptores de serotonina son importantes para la infección del tejido nervioso —concretamente los oligodendrocitos y astrocitos— por el virus JC. El tratamiento de la PML ha sido siempre poco satisfactorio, ejerciendo escaso efecto sobre el curso progresivo y mortal de la enfermedad. Este trabajo plantea la posibilidad de que los antagonistas de la serotonina pudieran ayudar a prevenir o limitar la infección por el virus JC en los huéspedes comprometidos. Estos nuevos datos podrían demostrar poseer importantes implicaciones clínicas.

Elphick GF et al: The human polyomavirus, JCV, uses serotonin receptors to infect cells. Science 306:1380, 2004  [PubMed: 15550673]

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