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Descrito por primera vez en 1997, el virus de la gripe aviar H5N1 reapareció en 2004 en ocho países asiáticos, infectando a 44 personas y matando a 32, con una tasa de mortalidad de 73%, entre indicios de una evolución del virus hacia formas más virulentas. Lo que más se temía era que el virus mutara o se adaptase de una forma tal que permitiera su transmisión eficaz de persona a persona. Aunque se han descrito algunos casos secundarios, el contagio interpersonal no se ha demostrado de manera definitiva por el momento. Hasta la fecha, en la mayoría de los casos existieron contactos directos con aves de corral enfermas. Ungchusak et al. (2005) han descrito una agrupación familiar de casos de influenza por el virus H5N1 en Vietnam que probablemente corresponda a una transmisión directa de persona a persona.

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El paciente índice fue una niña de 11 años que vivía con su tía. La niña presentó una grave enfermedad febril compatible con gripe y murió de insuficiencia respiratoria progresiva, hipoxemia y choque. Durante el primer día de estancia de la paciente en el hospital, su tía estuvo cuidándola durante 12-13 horas. Nueve días después, la tía presentó una grave enfermedad que comenzó con una infección respiratoria alta. Debido a la progresión de la dificultad respiratoria, ingresó en el hospital donde mejoró gradualmente hasta ser dada de alta alrededor de 3 semanas después del comienzo de su enfermedad.

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En el domicilio de la tía existían aves de corral libres que habían estado enfermas; la última murió algunos días antes del comienzo de la enfermedad del paciente índice. La niña había jugado y dormido en una parte elevada de la casa en la que a menudo se refugiaban los pollos. La tía no había estado expuesta a las aves desde el enterramiento de las últimas aves muertas, poco antes de la enfermedad de su sobrina. El intervalo hasta la aparición de la enfermedad de la tía hace pensar que ésta contrajo la enfermedad por contagio de su sobrina. Las pruebas de la transmisión de persona a persona fueron más potentes en el caso de la madre de la paciente índice, que vivía en una ciudad alejada y que no tenía antecedentes de exposición a las aves de corral. La madre acudió al hospital cuando supo que su hija estaba enferma y permaneció a su lado durante 16-18 horas, besándola y entrando en contacto con sus secreciones. Nueve días más tarde, ingresó en un hospital de su provincia y, a los 3 días del ingreso, falleció por neumonía e insuficiencia respiratoria progresiva.

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El descubrimiento del grupo de casos se retrasó debido a que las muertes sucedieron en provincias distintas y a la tardía comunicación del caso índice. Los estudios efectuados a la tía consistieron en un cultivo de orofaringe que fue positivo para el virus H5N1 de la influenza y una serología también positiva en la convalecencia. Los análisis de anticuerpos de fase aguda fueron ...

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