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La rabia produce una encefalitis aguda que es casi siempre mortal. Se ha descrito la transmisión del virus de la rabia por trasplantes de córnea. Srinivasan et al. (2005) comunican los primeros casos conocidos pretensión de la rabia por trasplantes de órganos o de tejidos vasculares. Contra pacientes que recibieron órganos o un injerto vascular procedentes del mismo donante presentaron obnubilación progresiva y murieron a los 50 días del trasplante. Condujeron la investigación los Centers for Disease Control and Prevention y el Texas Department of State Health Services.

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Antes de su muerte, el donante de órganos había sido atendido en departamento local de urgencias con náuseas, vómitos y dificultades para tragar. El estudio de tóxicos en orina fue positivo para cocaína y marihuana. Una TC craneal demostró una hemorragia subaracnoidea. Posteriormente fue ingresado en el hospital con alteración del estado mental, requirió intubación, sufrió una hemorragia progresiva, y fue declarado en muerte cerebral 4 días después de su ingreso. Los criterios de selección no detectaron razones para excluir al paciente como donante. Sus riñones, pulmones, hígado y arterias iliacas fueron utilizados para trasplante. Durante las consiguientes investigaciones epidemiológicas, sus amigos comunicaron que había sido mordido por un murciélago.

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El estudio histopatológico de los tejidos de receptores del trasplante demostraron cambios compatibles con la rabia, incluyendo la presencia de cuerpos de Negri. Se observaron partículas de rabdovirus mediante microscopía electrónica en el mesencéfalo del paciente 4. Los poros para otros virus y patógenos fueron negativas. En el suero del donante en el momento de su muerte se detectaron anticuerpos (tanto IgM como IgG) reactivos frente al virus de la rabia. Además, se detectaron anticuerpos en tres de cuatro receptores del trasplante.

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De éste modo, los autores demuestran de manera concluyente la transmisión del virus de la rabia en trasplantes de órganos y de tejido vascular de un donante a cuatro receptores, con la consiguiente encefalitis y muerte en el plazo de 50 días. Este caso destaca la dificultad para "prevenir y detectar la transmisión de patógenos infrecuentes en los trasplantes".

Srinivasan A et al: Transmission of rabies virus from an organ donor to four transplant recipients. N Engl J Med 352:1103, 2005  [PubMed: 15784663]

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