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El herpes zoster (HZ) es consecuencia de la reactivación del virus varicela-zoster (VZV) en los ganglios sensitivos. El HZ aumenta en incidencia y gravedad con la edad. De hecho, casi la mitad de los pacientes ancianos con HZ sufren complicaciones. La neuralgia posherpética en la complicación más frecuente. El dolor y discapacidad que produce la neuralgia posherpética puede ser muy persistente y puede disminuir considerablemente la calidad de vida del paciente. La mayor incidencia y mayor gravedad del HZ en los ancianos se ha relacionado con la disminución de la inmunidad celular. Oxman et al. (2005) han llevado a cabo el Shingles Prevention Study (un estudio del Department of Veterans Affairs Cooperative) para investigar si la vacunación con una vacuna de un VZV vivo atenuado (vacuna frente al zoster) disminuye la incidencia, la gravedad, o ambas, del HZ y de la neuralgia posherpética en adultos mayores de 60 años.

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Los investigadores realizaron un ensayo aleatorizado, controlado con placebo y doble ciego en 22 centros. Los pacientes recibieron o bien vacuna frente al VZV o placebo. La vacuna tenía una potencia estimada por dosis de 18 700–60 000 unidades formadoras de placa (PFU), con una mediana potencia de 24 600 PFU. Los pacientes fueron revisados personalmente por un sistema telefónico automatizado e interactivo de respuesta. Si las respuestas a las preguntas sugerían un caso de HZ, al paciente se le indicaba que se pusieron contacto con el centro de estudio de su zona. Se registraron todos los efectos adversos en las 6 semanas siguientes a la vacunación. Se realizó un subestudio de ˜300 pacientes para tener un seguimiento más estrecho de los efectos adversos. El dolor asociado al HZ se midió con un cuestionario Zoster Brief Pain Inventory. El criterio principal de valoración del estudio fue la carga de enfermedad debida al HZ, una medida de la carga total de dolor y molestias según la intensidad y la duración. El criterio secundario de valoración fue la incidencia de la neuralgia posherpética.

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Entre noviembre de 1998 y septiembre de 2001 fueron incluidos un total de 38 546 pacientes. Más del 95% de los incluidos fueron seguidos hasta el final del estudio, con un período medio de seguimiento del HZ de 3.13 años. Hubo en el análisis 957 casos confirmados de HZ: 315 en el grupo de la vacuna y 642 en el grupo placebo. La puntuación de la carga de enfermedad del HZ fue significativamente inferior en el grupo de la vacuna que en el grupo placebo (p < .001). Con la vacunación la carga de enfermedad se redujo en un 61.1%. Se produjeron 107 casos de neuralgia posherpética: 27 en el grupo de la vacuna y 80 en el grupo del placebo; estas cifras se traducen en 0.46 casos frente a 1.38 casos por 1000 personas y año, respectivamente (p < .001), con una disminución de la neuralgia posherpética con la vacunación del 66.5%. La incidencia global de HZ fue significativamente menor en los que recibieron la vacuna que en los que recibieron el placebo (5.42 frente a 11.12 casos por 1000 personas y año; p < .001). Además, el dolor y las molestias en los pacientes con HZ tuvieron una menor duración en el grupo de la vacuna que en el grupo del placebo, 21 frente a 24 días (p = .03). La puntuación media de intensidad de la enfermedad del HZ fue también significativamente menor en el grupo de la vacuna. El efecto sobre la intensidad de la enfermedad fue más pronunciado en los pacientes de mayor edad. Los efectos adversos fueron similares en los 2 grupos. En el estudio del subgrupo con un seguimiento más cercano de los efectos adversos, se produjo un mayor número de efectos adversos en ...

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