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La contaminación del aire ambiental, una mezcla de gases tóxicos y partículas suspendidas (PM, del inglés particulate matter), aumenta la prevalencia de las enfermedades respiratorias y cardiovasculares y de la mortalidad aguda en poblaciones expuestas, de acuerdo con la revisión de Brook et al. (2004) y de Schulz et al. (2005) para una declaración de la American Heart Association. Numerosos estudios epidemiológicos de gran tamaño han asociado la mortalidad cardiopulmonar con la exposición, a corto y largo plazo, a partículas suspendidas (cuadro 1). En estos estudios, el incremento del riesgo cardiovascular asociado con la residencia en una ciudad contaminada ha sido similar al de haber sido fumador. Además, las defunciones diarias mostraron una relación lineal dosis-respuesta con concentraciones incluso muy bajas de PM, de sólo unos pocos microgramos por metro cúbico, y las personas ancianas con cardiopatía o neumopatía subyacentes presentaban el riesgo más alto. Durante los episodios de contaminación extrema, puede desencadenarse una proporción considerable de episodios relacionados con la cardiopatía por las partículas suspendidas. Los estudios epidemiológicos y toxicológicos sugieren la existencia de un mecanismo biológico que desencadena complicaciones isquémicas e interferencias en la regulación autónoma del ritmo cardíaco. Estos efectos pueden finalmente conducir a la muerte. No obstante, la exposición a las partículas ambientales suspendidas es uno más de los muchos factores de riesgo cardiovascular y resulta difícil, si no imposible, relacionar un solo caso exclusivamente con tales partículas.

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Las PM constituyen el agente contaminante que más afecta al sistema cardiovascular y a los pulmones. Estas partículas comprenden tanto las PM10 (PM con un diámetro aerodinámico medio inferior a los 10 μm) como las PM2.5 (PM inferior a 2.5 μm). Se considera que las partículas con un diámetro aerodinámico superior a 10 µm no penetran más allá de las vías respiratorias superiores. Los agentes contaminantes gaseosos del aire ambiental constituyen un problema menor para el sistema cardiovascular: los gases irritantes como el ozono, el dióxido de nitrógeno y el dióxido de azufre afectan principalmente a las vías respiratorias, mientras que el monóxido de carbono con unos niveles en el aire ambiental de unas pocas partes por millón (ppm) se considera generalmente un marcador de partículas de combustión (aunque puede alcanzar niveles tóxicos en espacios cerrados, como los garajes). El tema de esta revisión son los efectos cardiovasculares de las partículas en suspensión.

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Las partículas aumentan la mortalidad y morbilidad cardiovasculares

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Varios estudios epidemiológicos de gran tamaño han investigado la relación entre la contaminación del aire ambiental y las enfermedades cardiovasculares (revisado por Brook et al., 2004). La investigación en este campo comenzó durante los episodios de contaminación extrema del aire, como el desastre del valle de Meuse (década de 1930), el episodio de Donora en Pensilvania (invierno de 1948) y la niebla de Londres en Diciembre de 1952, donde los fallecimientos totales diarios superaron en más de dos veces las cifras normales, según publicó Logan (1953). El cuadro 1 enumera algunos de los estudios ...

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