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El cáncer colorrectal se desarrolla en fases diferenciadas, comenzando generalmente como un pólipo adenomatoso. Como el riesgo de recurrencia del pólipo adenomatoso puede disminuirse mediante suplementos de calcio, sobre todo en personas con niveles altos de vitamina D, la Women’s Health Initiative ha estudiado si los suplementos de calcio y de vitamina D podrían disminuir el riesgo de cáncer colorrectal (Wactawski-Wende et al., 2006). La Women’s Health Initiative fue un ensayo clínico prospectivo, aleatorizado, doble ciego y multicéntrico que incluyó a 36 282 mujeres posmenopáusicas (mediana de edad de 62 años) que fueron seguidas durante una media de 7 años. Se diagnosticó cáncer colorrectal en 168 mujeres de las que recibieron placebo y en 154 mujeres del grupo que tomaba calcio y vitamina D. Estas diferencias no fueron estadísticamente significativas.

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¿Significan estos resultados que los suplementos de calcio y de vitamina D no disminuyen el riesgo de cáncer colorrectal? Lamentablemente, tras este prolongado y caro estudio, resulta difícil dar demasiado crédito a tal conclusión. En primer lugar, el cáncer colorrectal probablemente pueda aparecer a lo largo de muchos años (10-20 años en algunas estimaciones). Es posible que 7 años no sea un período lo suficientemente largo como para verificar un efecto. En segundo lugar, el ensayo se realizó en mujeres mayores. Algunos investigadores piensan que los suplementos de calcio y de vitamina D podrían ser más eficaces si se utilizaran en mujeres más jóvenes. En tercer lugar, la selección de sujetos de estudio podría haber enmascarado un efecto real. En los dos estudios prospectivos más amplios publicados antes del Women’s Health Initiative Study (revisados en Weingarten et al., 2005), los suplementos de calcio demostraron efectos significativos, si bien un criterio de inclusión fue el antecedente documentado de pólipos adenomatosos. En el  Women’s Health Initiative Study no se exigieron factores de riesgo previos. Por último, y probablemente más importante, los estudios positivos previos habían utilizado 1200 mg/d y 2000 mg/d de calcio. El Women’s Health Initiative Study utilizó, de forma inexplicable, 1000 mg/d.

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La primera objeción, que el ensayo no fuera lo suficientemente prolongado, me parece poco sólida. En los dos estudios positivos de suplementos de calcio, se confirmaron disminuciones significativas de la recurrencia de pólipos tras 3 ó 4 años de empleo. La segunda objeción, que las mujeres fueran demasiado mayores para experimentar un efecto protector, también me parece un argumento pobre. Ningún dato sugiere que el cáncer colorrectal sea sustancialmente diferente entre las mujeres en función de su edad, excepto quizás los que se asocian con síndromes familiares o enfermedad inflamatoria intestinal. En cuanto a la trascendencia de la selección de sujetos, el elevado número de personas que participaron en el estudio debiera haber permitido observar diferencias significativas, incluso aunque el riesgo de precisamente este grupo fuera algo menor que el de la población general (si bien la incidencia en este estudio se ajusta al riesgo de la población general valorado mediante las estadísticas del programa SEER del NCI). Por tanto, la única crítica que parece razonable es la cuestión de la dosis. ¿Es posible que 1200 ...

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