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La enfermedad crítica se asocia con resistencia a la insulina y con hiperglucemia. Varios estudios recientes han investigado la posible utilidad del control intensivo de la glucemia en los pacientes en estado crítico (véase la actualización: Tratamiento con insulina de los enfermos en estado crítico). Por ejemplo, el tratamiento intensivo con insulina demostró ser útil en los pacientes de la unidad de cuidados intensivos quirúrgicos, disminuyendo su morbilidad y mortalidad. El tratamiento con insulina disminuyó también la mortalidad global en los pacientes en estado crítico, observándose mejoría específicamente en los pacientes con diabetes mellitus e infarto agudo de miocardio sin reperfusión. No se ha determinado todavía la posibilidad de aplicar de forma general estos datos a todas las poblaciones de pacientes con enfermedades críticas.

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Van den Berghe et al. (2006) han realizado un estudio aleatorizado controlado de 1200 pacientes adultos ingresados en la unidad de cuidados intensivos (ICU, del inglés intensive care unit) cuya estancia en la ICU se preveía de al menos 3 días. Los pacientes fueron aleatorizados para recibir tratamiento convencional con insulina con un objetivo de  glucemia de 180-200 mg/dL, o  tratamiento intensivo con insulina con un objetivo de glucemia de 80–110 mg/dL. Se produjo hipoglucemia, definida como una glucosa de 40 mg/dL o menor, con mayor frecuencia en el grupo del tratamiento intensivo (18.7% frente a 3.1%, p < .001), pero no se asoció de forma específica con efectos adversos. No obstante, fue identificada como factor independiente de predicción de mortalidad.

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En el grupo de intención de tratar de 1200 pacientes, el tratamiento intensivo con insulina disminuyó la morbilidad, determinando menor daño renal de nueva aparición, una desconexión más rápida del ventilador, y un alta más rápida de la ICU y del hospital. Sin embargo, no se produjeron diferencias en cuanto a mortalidad, con un 37.3% y 40% de fallecimientos intrahospitalarios en los grupos de tratamiento intensivo y convencional, respectivamente (p = .33). 

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En el subgrupo de 767 pacientes que permanecieron en la ICU durante 3 o más días, el tratamiento intensivo con insulina aceleró la desconexión de la ventilación mecánica y también el alta de la ICU y del hospital. También mejoró la mortalidad, con un 43% frente a un 52.5% de fallecimientos intrahospitalarios (p < .009). 

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En los 433 pacientes con una estancia en la ICU menor de 3 días, no se produjeron diferencias de morbilidad. Sin embargo, murieron 56 pacientes de los que recibieron tratamiento intensivo en comparación con sólo 42 pacientes del grupo convencional, lo que sugiere una mayor mortalidad.

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Los resultados de este estudio demuestran que los pacientes ingresados en la ICU tienen una menor morbilidad, pero no mortalidad, cuando reciben un tratamiento intensivo con insulina. Además, puede haber un mayor riesgo de muerte para los que reciben insulinoterapia intensiva durante menos de 3 días. Esta diferencia sugiere la posibilidad de que el control estricto de la glucemia resulte útil a la larga, pero menos eficaz para aquellos pacientes gravemente enfermos cuya estancia en la ICU se limite a  un período de tiempo breve. No obstante, no es posible predecir con certeza la duración de la permanencia de un paciente en la ICU, lo que plantea la ...

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