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La hepatitis crónica por infección por el virus B (HBV) puede conducir a una hepatopatía crónica y progresiva y dar lugar a complicaciones graves, como el carcinoma hepatocelular, la cirrosis y la hepatopatía descompensada. Las tasas  comunicadas de incidencia de cirrosis por infección crónica por el HBV oscilan entre el 2 y el 7% anual; pero en una amplia cohorte de "portadores" asintomáticos del HBV, la tasa de incidencia fue del 0.7%.

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Los factores de riesgo de cirrosis relacionada con la infección crónica por HBV comprenden la presencia del antígeno e (HbeAg) del virus de la hepatitis B, la edad avanzada, los niveles elevados de alanina aminotransferasa (ALT), la coinfección por el virus de la hepatitis delta y la diabetes mellitus. Cada vez hay más datos a favor de que la supresión eficaz de la replicación vírica en los pacientes con infección crónica por el HBV puede enlentecer la progresión de la enfermedad y mejorar su pronóstico. Un estudio reciente de Iloeje et al.   (2006) ha demostrado que los niveles de DNA circulante del HBV, que reflejan la carga vírica, parecen ser un valor de predicción de la progresión a cirrosis en la infección crónica por HBV.

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Se estudiaron los niveles de DNA del HBV en muestras de suero de más de 3500 personas con infección por HBV no tratadas, y con un seguimiento medio de 11 años. Se utilizó la ecografía para determinar el desarrollo de cirrosis. Estos investigadores comunicaron que la progresión a cirrosis de las personas infectadas por el HBV guarda una estrecha relación con el nivel del virus circulante. Cabe destacar que el riesgo de cirrosis aumenta de forma significativa cuanto más elevados son los niveles de DNA del HBV, y es independiente de la situación respecto al HbeAg y los niveles séricos de ALT.

Iloeje UH et al: Predicting cirrhosis risk based on the level of circulating hepatitis B viral load. Gastroenterology 130:678, 2006  [PubMed: 16530509]

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