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La enfermedad pulmonar obstructiva crónica (COPD, del inglés chronic obstructive pulmonary disease) se define como una enfermedad susceptible de prevención y tratamiento, caracterizada por una limitación del flujo aéreo que nunca podrá ser completamente reversible (American Thoracic Society/European Respiratory Society Task Force, 2005). La limitación del flujo aéreo es progresiva, se asocia a una respuesta anormal de los pulmones a las partículas nocivas o a los gases, y su causa principal es el tabaquismo. Aunque la COPD afecta a los pulmones, tiene también consecuencias sistémicas importantes (Celli y McNee, 2004). Esta definición ofrece una actitud positiva frente a la enfermedad, al describirla como prevenible y tratable, y destaca una característica importante de la misma: que se asocia con frecuencia a manifestaciones sistémicas (Celli et al., 2004).

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COPD: muy prevalente, infradiagnosticada, infratratada e infrapercibida

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La COPD es actualmente la cuarta causa de muerte en Estados Unidos, y llegará a ser la tercera causa de muerte en todo el mundo en el año 2020. Lamentablemente, menos del 50% de las personas con COPD, determinada por una limitación del flujo aéreo, tienen un diagnóstico médico de COPD. Los propios pacientes infraperciben la magnitud de su problema y tienden a aceptar sus limitaciones como naturales en una persona que ha fumado.

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La obstrucción del flujo aéreo de la COPD es, por definición, escasamente reversible (Celli et al., 2004; Pawels et al., 2001). Por otro lado, hay cada vez más pruebas de que los volúmenes pulmonares estáticos y dinámicos son importantes en la génesis de los síntomas y limitaciones de los pacientes en fases avanzadas de la enfermedad, (O’Donnell et al., 1999) y realmente predicen la supervivencia. Además, la mejora de la capacidad de ejercicio que aportan diversos tratamientos, como los broncodilatadores, el oxígeno, la cirugía de reducción pulmonar e incluso la rehabilitación, guarda más relación con el efecto de retrasar la aparición de una hiperinsuflación dinámica que con la modificación del grado de obstrucción al flujo aéreo.

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La COPD, una enfermedad tratable

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Ciertas intervenciones, como dejar de fumar (Fiore et al., 2000), la oxigenoterapia crónica en pacientes hipoxémicos, la ventilación mecánica en la insuficiencia respiratoria aguda y la cirugía de reducción de volumen pulmonar para los pacientes con enfisema del lóbulo superior y escasa capacidad de ejercicio, mejoran la supervivencia, mientras que otras medidas, como los tratamientos farmacológicos, la rehabilitación pulmonar y la cirugía, mejoran los síntomas y la calidad de vida del paciente una vez que se ha establecido el diagnóstico (cuadro 1). La figura 1 resume el tratamiento escalonado con numerosas opciones terapéuticas disponibles para los pacientes con COPD.

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El tratamiento es eficaz frente a las manifestaciones respiratorias de la COPD

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La finalidad del tratamiento de la COPD es prevenir un mayor deterioro de la función pulmonar, aliviar los síntomas y tratar las complicaciones cuando surgen. Todos los pacientes deberían ser animados a seguir un estilo de vida ...

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