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En los últimos 30 años, muchos laboratorios han intentado identificar las alteraciones moleculares, genéticas o epigenéticas responsables del desarrollo de cáncer colorrectal. Hoy día se acepta en general que los cánceres colorrectales suelen originarse a partir de lesiones preneoplásicas mediante la activación de oncogenes y/o la inactivación de genes supresores tumorales, así como por alteraciones en genes de reparación de errores.  Aunque habitualmente son mutaciones las responsables de la activación o inactivación de estos genes, también pueden ser silenciados por la metilación de las denominadas islas CpG. Estas últimas son secuencias cortas ricas en dinucleótidos CpG que suelen encontrarse en la región 5´ de aproximadamente la mitad de los genes humanos. Como la metilación de los genes se ha considerado un acontecimiento temprano en la cadena de la carcinogénesis, se ha intentado determinar la precisión diagnóstica de la detección de la metilación de genes en el suero, las heces y otros líquidos biológicos.

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Recientemente, Ebert et al. (2006), en Alemania, Hungría y Seattle, han identificado un fragmento génico conocido como ALX4 que aparece intensamente metilado en los adenomas de colon y los cánceres colorrectales. Estos autores no encontraron metilación del gen ALX4 en 21 muestras de mucosa normal. Sin embargo, observaron metilación del gen ALX4 en adenomas de colon (11/13) y en cánceres colorrectales primarios (30/47). Además, se observó frecuentemente metilación del ALX4 en adenocarcinomas de esófago (12/14), estómago (11/15) y vías biliares (4/5).

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Con idéntica importancia, sobre todo a efectos de detección sistemática o detección precoz, se encontró un aumento significativo de metilación del gen ALX4 en el suero de pacientes con cáncer de colon. Por ello, el hallazgo de metilación del gen ALX4 en suero resultaría útil no sólo para identificar los cánceres de colon y otros adenocarcinomas del tracto GI, sino también para su detección precoz.

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Ebert MPA et al: Aristaless-like Homeobox-4 gene methylation is a potential marker for colorectal adenocarcinomas. Gastroenterology 131:1418, 2006  [PubMed: 17101318]

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