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El cáncer de pulmón continúa siendo la causa más frecuente de muerte por cáncer (162 460 en 2006). Los esfuerzos por mejorar la supervivencia mediante la detección precoz de pacientes de alto riesgo no han tenido éxito. Los primeros estudios mostraron un aumento del diagnóstico de cáncer de pulmón en las poblaciones sometidas a programas de cribado; sin embargo, no se confirmó ninguna disminución de la mortalidad del cáncer de pulmón. Esto suscitó la cuestión del sobrediagnóstico. ¿Y si algunos de los cánceres detectados no progresaran nunca hasta una enfermedad mortal? Si así fuera, serían operados algunos pacientes que probablemente no fueran a morir de cáncer de pulmón. Obviamente, estos pacientes no se beneficiarían del diagnóstico y tratamiento del cáncer de pulmón.

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Sin embargo, teniendo en cuenta que la exposición personal de alto riesgo puede definirse fácilmente, queda la esperanza de que se desarrolle alguna técnica radiográfica de cribado para detectar y curar el cáncer de pulmón antes de que esté avanzado y tenga un pronóstico mortal. El International Early Lung Cancer Action Program (I-ELCAP) llevó a cabo un estudio para comprobar si la CT  helicoidal podría constituir una técnica eficaz de detección de cáncer de pulmón. El protocolo permitió a cada institución participante definir las características de la población a estudiar, pero especificó los detalles técnicos del estudio basal y anual con CT helicoidal y los criterios para valorar los resultados concretos.

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Entre 1993 y 2005, 31 567 varones y mujeres asintomáticos mayores de 40 años de edad con riesgo de sufrir cáncer de pulmón por sus antecedentes de tabaquismo, exposición laboral (asbesto, berilio, uranio o radón), o la exposición pasiva al humo, se sometieron a un cribado basal. De este grupo, 4186 (13%) tenían al menos un nódulo sospechoso de cáncer, y después de un estudio adecuado, 405 (9.7% de los pacientes con anomalías; 1.3% del total de los pacientes cribados) fueron diagnosticados de cáncer de pulmón. Los otros 27 381 pacientes no presentaron alteraciones en la CT helicoidal basal que cumplieran criterios para una posterior evaluación, pero como consecuencia de la aparición de síntomas en los 12 meses siguientes a la prueba de imagen, 5 pacientes adicionales fueron diagnosticados de cáncer de pulmón. Un total de 27 456 pacientes que habían sido negativos en el estudio basal fueron sometidos a un nuevo examen con CT helicoidal en un plazo de casi un año después del estudio inicial. De estos, 1460 (5.3%) presentaron nuevos nódulos pulmonares que requirieron estudio y 74 (5% de los que tenían anomalías; 0.27% de los sometidos a cribado) tenían cáncer de pulmón. En conjunto, fueron diagnosticadas de cáncer de pulmón 484 personas, de las cuales 412 (85%) tenían un estadio I de la enfermedad.

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Entre los 484 cánceres de pulmón, la supervivencia específica del cáncer a 10 años fue del 80%. Para los pacientes con estadio I de enfermedad, la supervivencia a los 10 años fue del 88%. Para el subgrupo de 301 pacientes sometidos a resección quirúrgica de la masa en ...

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