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Se han estudiado varios ácidos grasos de la dieta para valorar su asociación y efecto protector en la cardiopatía coronaria. Los ácidos grasos poliinsaturados (PUFA) han recibido mucha atención. Entre ellos, los ácidos grasos omega 3 (desde ahora, "omega 3") han sido implicados inicialmente como consecuencia de los hallazgos en esquimales de Groenlandia. Bang et al. (1976) consiguieron muestras de la comida de cazadores esquimales de Groenlandia y de sus mujeres (siete personas en total) en 7 días consecutivos. En comparación con la comida danesa, el patrón de ácidos grasos de los lípidos consumidos (fundamentalmente procedentes de mamíferos marinos) mostró un alto contenido en PUFA de cadena larga (sobre todo de C20:5) y un menor contenido de ácidos linoleico y linolénico. Sin embargo, la suma de los PUFA era menor que en la dieta danesa. Bang et al. sugirieron que los ácidos grasos poliinsaturados de cadena larga procedentes de mamíferos marinos poseen un efecto metabólico especial. Estos autores defendieron que sus hallazgos podrían tener relación con la diferencia en cuanto a morbilidad por enfermedad aterosclerótica coronaria entre los esquimales y los daneses. El nuevo conocimiento sobre el papel del omega 3 en la nutrición moderna ha iluminado el hecho de que en los últimos 100-150 años se haya producido un aumento en el consumo de ácidos grasos omega 6 (omega 6), debido al aumento del consumo de aceites vegetales. Actualmente, en las dietas occidentales, el cociente entre ácidos grasos omega 6 y omega 3 es ~20-30:1 en vez del intervalo tradicional de 1-2:1. Algunos autores han sugerido que este cociente debería equilibrarse aumentando la ingestión de omega 3. Otros defienden que tal aumento es aconsejable con independencia del consumo de omega 6.

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Los estudios que han comparado a los consumidores de pescado con los no consumidores, incluyendo un gran número de personas procedentes de diferentes poblaciones y los consiguientes ensayos clínicos controlados aleatorizados, han aportado pruebas de que el consumo de alimentos ricos en omega 3, así como en suplementos, tiene un papel protector frente al desarrollo de cardiopatía coronaria. Estos datos parecen sugerir que la ingestión de omega 3 es especialmente útil para proteger de la muerte súbita inesperada a los pacientes con una coronariopatía.

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Estructura

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Las propiedades de los ácidos grasos dependen de la longitud de la cadena y de su saturación. Los ácidos grasos omega 3 y omega 6 son ácidos grasos poliinsaturados de cadena larga. Ambos contienen al menos un doble enlace, pero su posición es diferente. El doble enlace del omega 3 se localiza en el tercer carbono del grupo metilo, mientras que en el omega 6 se localiza en el sexto carbono. La investigación se ha dirigido principalmente a tres ácidos omega 3: el ácido α- linolénico (C18:3 omega 3; ALA), el ácido eicosapentaenoico (C20:5 omega 3; EPA) y el ácido docosahexaenoico (C22:6 omega 3; DHA). Aunque el ALA puede elongarse y desaturarse en EPA y en DHA, la conversión es poco eficiente. El ácido graso ...

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