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En pacientes tratados con inyecciones intravenosas de heparina (sobre todo en aquellos sometidos a diálisis), se han observado, a partir de noviembre de 2007, un acúmulo de reacciones agudas de hipersensibilidad . Los pacientes presentaban hipotensión, taquicardia, hinchazón facial, urticaria y náuseas típicos de las reacciones alérgicas. Algunos de ellos fallecieron. Los investigadores averiguaron rápidamente que el responsable era la heparina, haciendo que rápidamente el fabricante, Baxter Healthcare, retirara su producto. Una búsqueda minuciosa de lotes de heparina de otros fabricantes reveló efectos adversos similares relacionados con un contaminante de los preparados de heparina en al menos 12 países de todo el mundo. El contaminante resultó ser una forma hipersulfatada de condroitín sulfato que era purificado simultáneamente con la heparina.

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La heparina y el condroitín sulfato son glucosaminoglicanos relacionados desde el punto de vista estructural que contienen una subunidad básica disacárida de repetición. El disacárido de la heparina es ácido glucurónico-idurónico vinculado a la glucosamina, y el disacárido del condroitín sulfato es ácido glucurónico vinculado a la galactosamina. La forma de condroitín sulfato hallada como contaminante de los preparados de heparina se distinguía por contener cuatro grupos sulfato por cada subunidad disacárida, lo que la hacía mucho más parecida a la heparina que la forma habitual, no sulfatada.

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Los polímeros polianiónicos son capaces de iniciar el sistema de contacto de la coagulación. Tras el contacto del factor XII con una superficie de carga negativa, en presencia de precalicreína y cininógeno, se produce bradicinina, el plasminógeno se convierte en plasmina, se activa el complemento y se inician las cascadas que producen las reacciones de hipersensibilidad inmediata. Los investigadores (Kishimoto et al., 2008) encontraron que la inyección in vivo de condroitín hipersulfatado en cerdos reproduce los efectos que se ven en las personas. Por este motivo, se han introducido nuevos pasos en su elaboración, para estar seguros de que los lotes de heparina no tienen condroitín hipersulfatado.

Kishimoto TK et al: Contaminated heparin associated with adverse clinical events and activation of the contact system. N Engl J Med 358:2457, 2008  [PubMed: 18434646]

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