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Se suelen utilizar antidepresivos de última generación como tratamiento agudo de primera línea en adultos con depresión mayor. Se han comercializado diversos agentes, pero no se han realizado comparaciones directas entre todos ellos, lo cual ofrece a los médicos escasa orientación basada en la evidencia sobre cuál de estos fármacos es más eficaz y mejor tolerado. Una reciente publicación ha tratado de responder a esta pregunta utilizando una estrategia de metaanálisis de tratamientos múltiples.

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Los autores incluyeron todos los estudios controlados aleatorizados que comparaban la monoterapia con cualquiera de los 12 antidepresivos de última generación durante la fase aguda de una depresión mayor unipolar. Se excluyó a los pacientes de los grupos placebo y a las mujeres que padecían depresión puerperal. Se definió tratamiento agudo como el de duración de 8 semanas y, en su defecto, se utilizaron datos evolutivos de entre 6 y 12 semanas. Los criterios principales de valoración estudiados fueron las tasas de respuesta (eficacia) utilizando escalas bien validadas y la aceptabilidad (tolerabilidad) en forma de interrupción del tratamiento o abandono del estudio. Se partió como premisa de la intención de tratar.

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Se identificaron 117 estudios, entre 1991 y 2007, con un total de 25,928 individuos aleatorizados a uno de los 12 fármacos. El 64% de los pacientes eran mujeres. La duración media de los estudios fue de 8.1 semanas y el tamaño medio de la muestra, de 109.8 pacientes por grupo (intervalo de 9 a 357).

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Un metaanálisis de tratamiento múltiple permite estudiar datos de comparaciones entre fármacos, tanto directas como indirectas; estas últimas son aquellas que comparan cada uno de dos fármacos con el mismo tratamiento en diferentes estudios, en vez de hacerlo directamente entre ellos. De las 66 posibles comparaciones por parejas entre los 12 fármacos, se han estudiado 42 para eficacia como criterio de valoración y 41 para aceptabilidad.

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Se encontró que los fármacos más eficaces eran mirtazapina, escitalopram, venlafaxina y sertralina, que eran significativamente más eficaces que duloxetina, fluoxetina, fluvoxamina, paroxetina y reboxetina. La reboxetina fue significativamente menos eficaz que los demás fármacos estudiados. De todos los fármacos, se encontró la mejor aceptabilidad para escitalopram, sertralina, citalopram y bupropión. Esto sugiere que sertralina y escitalopram resultan especialmente eficaces y aceptables y que podían ser, partiendo de este estudio, buenas opciones terapéuticas iniciales. Aunque los autores no llevaron a cabo un análisis específico de costes, observaron que la sertralina se encuentra disponible como genérico en la mayoría de los países, mientras que el escitalopram no lo está y, por lo tanto, puede ir asociado a un mayor coste.

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El estudio presenta diversas limitaciones: muchas de ellas tienen que ver con los problemas habituales de un metaanálisis que compara a diferentes tipos de pacientes incluidos en estudios con criterios de valoración y procedimientos algo variables. Además, como el desarrollo de nuevos elementos de esta clase de fármacos ha sido especialmente estimulado por las compañías farmacéuticas, no se debe pasar por alto el papel del sesgo de patrocinio impuesto en algunos de estos estudios ...

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