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Los pacientes hospitalizados sufren una elevada incidencia de disfunción cognitiva durante su ingreso. Algunos estudios previos han indicado que en esos pacientes también aumenta la incidencia de disfunción cognitiva y de demencia en los meses y años posteriores a la hospitalización. Una limitación de estos estudios ha sido la falta de datos cognitivos previos al ingreso hospitalario, que dificulta la diferenciación de si la misma hospitalización condujo a la disfunción cognitiva a largo plazo o si simplemente desenmascaró problemas cognitivos preexistentes no identificados. Un reciente estudio (Ehlenbach et al., 2010) utilizó un conjunto de datos único que incluía pruebas cognitivas basales con la esperanza de responder a esta importante cuestión.

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Los autores analizaron datos del estudio Adult Change in Thought (ACT), una cohorte de pacientes sin demencia mayores de 65 años en la zona de Seattle que se inició en 1994. A todos los sujetos de estudio se les practicó un cribado cognitivo basal con el Cognitive Abilities Screening Instrument (CASI): una exploración neuropsicológica bien validada con puntuaciones que van de 0 a 100, identificando una mejor función cognitiva las puntuaciones más elevadas En esos pacientes se repitió el CASI de forma seriada en cada visita del estudio a intervalos de 2 años, aproximadamente; las puntuaciones bajas del CASI (<86) hicieron preceptiva una exploración completa para la detección sistemática de demencia. Los autores tenían la intención de comparar las puntuaciones cognitivas de esta cohorte antes y después de hospitalizaciones por enfermedades agudas.

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En un periodo de seguimiento medio de unos 6 años, 1601 pacientes de la cohorte no requirieron ninguna hospitalización, pero 1287 tuvieron uno o más ingresos por enfermedades no críticas y 41 fueron hospitalizados al menos una vez con enfermedades críticas. Se evaluó la puntuación CASI al menos 45 días después del alta en el 94% de los pacientes, para ayudar a excluir la posible confusión debida a una enfermedad prolongada posterior a la hospitalización. Tras ajustar la puntuación CASI por variables como edad, sexo, puntuación CASI inicial, educación y vasculopatía inicial, se observó que las puntuaciones eran 1.01 puntos menores [intervalo de confianza (IC) al 95%, –1.33 a –0.70; p < .001] en las visitas posteriores a una hospitalización aguda no crítica que en las visitas sin hospitalización previa. El pequeño número de pacientes con hospitalización por enfermedad crítica condujo a intervalos de confianza más amplios, pero con una significación similar (–2.14 puntos; IC 95%, –4.24 a –0.03; p = .47). La hazard ratio ajustada de aparición de demencia fue de 1.4 después de una hospitalización por enfermedad no crítica (IC 95%, 1.1 a 1.7; p = .001).

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Este estudio tiene varias limitaciones, como el número relativamente pequeño de pacientes con enfermedades críticas, el basarse en una sola prueba de cribado neuropsicológico (CASI) y la falta de análisis de cualquier información referente a las características de la hospitalización, entre otras el diagnóstico, la duración de la estancia y la frecuencia de las complicaciones, incluyendo delirios. Sin embargo, a pesar de las limitaciones, es un estudio interesante que plantea de nuevo la cuestión de si la misma hospitalización produce disfunción cognitiva a largo plazo en algunos pacientes. De todos modos, la hospitalización puede ser simplemente un marcador de disfunción cognitiva no diagnosticada, pero si la relación es verdaderamente más ominosa será necesario que estudiemos de nuevo toda la variedad de experiencias y exposiciones que tienen lugar durante la hospitalización para llegar a explicar sus consecuencias cognitivas a largo plazo.

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