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INTRODUCCIÓN

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Los estreptococos son bacterias esféricas grampositivas que de manera característica forman pares o cadenas durante su proliferación. Están ampliamente distribuidos en la naturaleza. Algunos son miembros de las microbiotas normales del ser humano, en tanto que otros ocasionan graves enfermedades atribuibles a los efectos directos de la infección causada por ellos, o en otros casos, a la respuesta inmunológica contra ellos. Los estreptococos elaboran sustancias extracelulares y enzimas.

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Los estreptococos constituyen un gran grupo heterogéneo de bacterias y no basta un solo sistema de clasificación para abarcarlos. Sin embargo, el conocimiento de su taxonomía es un elemento básico para comprender su importancia en medicina.

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CLASIFICACIÓN DE LOS ESTREPTOCOCOS

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La clasificación de los estreptococos en grandes categorías se ha basado en una serie de observaciones acumuladas durante muchos años: 1) morfología de las colonias y reacciones hemolíticas en agar sangre; 2) especificidad serológica de la sustancia de la pared celular específica de grupo (antígenos de Lancefield) y otros antígenos parietales o capsulares; 3) reacciones bioquímicas y resistencia a factores físicos y químicos, y 4) características ecológicas. Asimismo, se ha utilizado la genética molecular para estudiar a los estreptococos. Las combinaciones de los métodos antes mencionados han permitido clasificar a los estreptococos con fines clínicos y epidemiológicos, pero a medida que ha evolucionado el conocimiento, se han introducido nuevos métodos, lo que ha dado como resultado que se hayan descrito varios sistemas de clasificación. En algunos casos, se han utilizado diferentes nombres de especies para describir a los mismos microorganismos; en otros casos, algunos miembros de la misma especie se han incluido en otra especie o se han clasificado por separado. El género Enterococcus, por ejemplo, comprende ahora algunas especies previamente clasificadas como estreptococos del grupo D. La clasificación de los estreptococos descritos en los párrafos siguientes y resumidos en el cuadro 14-1 constituye un enfoque lógico.

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CUADRO 14-1

Características de estreptococos de importancia médica

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