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INTRODUCCIÓN

Los hidrocarburos son un grupo diverso de compuestos orgánicos que consisten principalmente en átomos de carbono y nitrógeno. Las dos formas básicas de hidrocarburos son alifáticos (de cadena recta o ramificada) y compuestos cíclicos. Los hidrocarburos halogenados (grupo de los halógenos) y aromáticos (con anillo benceno) son dos ejemplos de subclasificaciones de los hidrocarburos alifáticos y cíclicos, respectivamente. Los productos que contienen hidrocarburos se encuentran en muchos de los entornos domésticos y ocupacionales (cuadro 193-1).

CUADRO 193-1

Productos comunes que contienen hidrocarburos

La mayor parte de los hidrocarburos se producen por destilación de petróleo, lo que ocasiona mezclas con predominio de hidrocarburos alifáticos de diferentes longitudes de cadena. La longitud de la cadena y la ramificación determinan la fase del hidrocarburo a la temperatura ambiental. Los compuestos alifáticos de cadena corta (hasta de cuatro carbonos) como el metano, butano, propano y butano son gases; los compuestos alifáticos de cadena intermedia (de cinco a 19 carbonos) son líquidos y como ejemplo se encuentran el aceite para lámparas, combustible de mecheros y la gasolina; los compuestos alifáticos de cadena larga (>19 carbonos) son sólidos, como en el caso de las ceras. Los hidrocarburos líquidos explican la mayor parte de las exposiciones que se observan en los servicios de urgencias.1

EPIDEMIOLOGÍA

Las exposiciones a los hidrocarburos y a los compuestos volátiles ocurren más a menudo en forma de ingestiones o inhalaciones. La mayor parte de las exposiciones e hidrocarburos tienen una evolución clínica benigna. En el año 2008, el American Association of Poison Control Centers’ Toxic Exposure Surveillance System recibió reportes de 46 418 exposiciones a hidrocarburos.1 Fue poco común la toxicidad significativa; sólo 2 267 pacientes experimentaron efectos graves o moderados. Hubo 17 defunciones en las cuales se mencionaron a los hidrocarburos; 13 de tales casos fueron exposiciones aisladas a hidrocarburos. Las ingestiones tienen mayor probabilidad de producir toxicidad grave en comparación ...

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