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INTRODUCCIÓN

En nuestra sociedad, las consideraciones siguientes destacan la importancia del dolor de espalda (dorsalgia o lumbalgia) y cuello: 1) cada año el costo de la dorsalgia y la lumbalgia en Estados Unidos rebasa los 100 000 millones de dólares, que incluyen los gastos directos de la asistencia médica y también los costos por la pérdida de la productividad; 2) los síntomas de la espalda son la causa más frecuente de incapacidad en los pacientes <45 años de edad; 3) la lumbalgia es el segundo motivo más habitual de consulta médica en Estados Unidos, y 4) aproximadamente 1% de la población estadounidense sufre discapacidad crónica por esta causa.

ANATOMÍA DE LA COLUMNA VERTEBRAL

La parte anterior de la columna está formada por los cuerpos vertebrales cilíndricos, separados por los discos intervertebrales y unidos por los ligamentos longitudinal anterior y posterior. Los discos intervertebrales están formados por un núcleo pulposo gelatinoso central rodeado de un anillo cartilaginoso resistente, el anillo fibroso; los discos suponen el 25% de la longitud de la columna vertebral (figs. 15-1 y 15-2) y su tamaño es mayor en las regiones cervical y lumbar, donde los movimientos de la columna son más amplios. La desecación del núcleo pulposo y la degeneración del anillo fibroso aumentan con la edad y dan por resultado pérdida de la estatura. Los discos son más grandes en las regiones cervical y lumbar donde son máximos los movimientos de la columna vertebral. Las funciones de la parte anterior de esta última son absorber el choque de los movimientos corporales mientras se camina y se corre, así como proteger el contenido del conducto raquídeo.

Figura 15-1

Anatomía de las vértebras. (Con autorización de A Gauthier Cornuelle, DH Gronefeld: Radiographic Anatomy Positioning. New York, McGraw-Hill, 1998.)

Figura 15-2

Columna vertebral. (Con autorización de A Gauthier Cornuelle, DH Gronefeld: Radiographic Anatomy Positioning. New York, McGraw-Hill, 1998.)

La parte posterior consta de los arcos y apófisis vertebrales. Cada arco está formado por un par de pedículos cilíndricos por delante y un par de láminas por detrás. En el arco vertebral, se originan dos apófisis transversas en dirección lateral, una apófisis espinosa hacia atrás y dos carillas articulares superiores y dos inferiores. La aposición de una faceta superior y otra inferior constituye la llamada articulación interarticular. Las funciones de la parte posterior de la columna vertebral son proteger la médula espinal y los nervios que se encuentran dentro del conducto raquídeo y proporcionar un punto de fijación para la inserción de los músculos y ligamentos. La contracción de los músculos adheridos a las apófisis espinosas y transversas y las láminas funcionan como un sistema de poleas y palancas que dan por resultado flexión, extensión y movimientos de flexión lateral de la columna.

La lesión de la raíz nerviosa (radiculopatía) es una causa frecuente de dolor en cuello, extremidad superior, lumbalgia ...

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