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Introducción

El virus de la hepatitis C (VHC) es un virus de RNA pequeño, encapsulado, que presenta tropismo hepático y que causa hepatitis aguda y crónica en seres humanos. En el mundo existen 200 millones de personas afectadas y, según la Organización Mundial de la Salud (OMS), 3% de la población mundial está crónicamente infectada por este virus. La gran mayoría de los pacientes infectados permanecen asintomáticos durante la fase aguda y son incapaces de eliminar el virus, lo que provoca que cientos de miles de pacientes mueran cada año por complicaciones crónicas de la enfermedad, como la cirrosis y el carcinoma hepatocelular (CHC). A la fecha no existe vacuna para prevenir la infección, y el tratamiento a base de interferón pegilado (PEG-IFN) más ribavirina es costoso, presenta efectos secundarios adversos, no es adecuado para todos los sujetos infectados y sólo es efectivo en cerca de 50% de los pacientes tratados. El resto de pacientes que no responden a este tratamiento requiere además adicionar alguno de los antivirales como telaprevir, boceprevir y simeprevir, lo que incrementa aún más el costo de esta terapia, pero aumenta su efectividad. Una de las limitaciones en el avance del conocimiento de la hepatitis C es que se carece de modelos animales pequeños para su estudio, dado que este virus sólo infecta al chimpancé y al ser humano. Sin embargo, el desarrollo de sistemas de cultivo in vitro está generando un gran avance en el conocimiento relacionado con la replicación del virus y con el desarrollo de nuevas terapias antivirales.

Epidemiología mundial de la hepatitis C

En el mundo existen alrededor de 200 millones de personas afectadas por el VHC. La prevalencia varía según la región: es más alta en el norte de África y Oriente Medio, principalmente Egipto, donde se ha informado una prevalencia de 14%; le sigue el resto de África (3%), China y otros países asiáticos (2.1%), Europa oriental y Estados Unidos (1.6%). En países del norte de Europa, como Reino Unido, se informa una prevalencia de 1.1%. En México, aunque no se dispone de estudios realizados en una población representativa, y según los datos existentes, la mayoría realizados en donadores de sangre, la prevalencia de hepatitis C es de alrededor de 0.4 por ciento.

Vías de transmisión

La forma más común de infección por el VHC es el contacto directo con sangre y productos sanguíneos contaminados. La disponibilidad de tratamientos inyectables y drogas ha tenido una influencia notable en la epidemiología de la hepatitis C.

Consumo de drogas por vía intravenosa (DIV). En países desarrollados, como Estados Unidos, el uso de DIV es el principal factor de riesgo, a pesar de que se ha observado una disminución en el número de casos. La prevalencia de hepatitis C en usuarios que tenían un año consumiendo DIV disminuyó a 10% en el periodo de 1997 a 1998, ...

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