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INTRODUCCIÓN

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Los fármacos que actúan en el sistema nervioso central (SNC) se encuentran entre los primeros descubiertos por los seres humanos y aún son el grupo más utilizado de agentes farmacológicos. Éstos incluyen los fármacos utilizados para el tratamiento de una amplia variedad de enfermedades neurológicas y psiquiátricas, analgésicos, supresores de la náusea y reductores de la fiebre, entre otros síntomas. Además, muchos fármacos que actúan sobre el SNC se utilizan sin prescripción para incrementar la sensación de bienestar.

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Debido a su complejidad, los mecanismos por los que actúan diversos fármacos en el SNC no siempre se conocen bien. En las últimos tres decenios, sin embargo, se han hecho avances notorios en la metodología de la farmacología en el SNC. Hoy es posible estudiar la acción de un fármaco en neuronas individuales e incluso en receptores únicos dentro de las sinapsis. En la información obtenida por esos métodos se basa el perfeccionamiento en los estudios del SNC. En primer término, es claro que casi todos los fármacos con efectos en el SNC actúan sobre receptores específicos que regulan la transmisión sináptica. Si bien unos cuantos, como los anestésicos generales y el alcohol, pueden tener funciones inespecíficas en las membranas (aunque esas excepciones no se aceptan por completo), incluso tales funciones no mediadas por receptores producen alteraciones demostrables en la transmisión sináptica.

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En segundo lugar, estos fármacos se encuentran entre las herramientas más útiles para el estudio de la función del SNC, desde la comprensión de los mecanismos de las convulsiones hasta la memoria a largo plazo. Los agonistas que simulan a los transmisores naturales (y en muchos casos que son más selectivos que las sustancias endógenas) y antagonistas son de extrema utilidad en tales estudios. Una tercera consideración es que descubrir las acciones de los fármacos con eficacia clínica conocida ha llevado a algunas de las hipótesis más fructíferas en cuanto a los mecanismos de la enfermedad. Por ejemplo, la información relativa a la acción de los fármacos antipsicóticos sobre los receptores de dopamina constituye la base de hipótesis importantes acerca de la fisiopatología de la esquizofrenia. Los estudios de los efectos de una diversidad de agonistas y antagonistas sobre los receptores de ácido aminobutírico gamma (GABA) han dado lugar a nuevos conceptos respecto a la fisiopatología de varias enfermedades, incluidas ansiedad y epilepsia.

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La apreciación plena de los efectos del fármaco en el SNC requiere la comprensión de la organización cerebral a varios niveles, desde los genes hasta los circuitos de la conducta. En este capítulo se provee una introducción a la organización funcional del SNC y sus transmisores sinápticos, como base para comprender las acciones de los fármacos descritos en los siguientes capítulos.

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ORGANIZACIÓN DEL SNC

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El SNC comprende el encéfalo y la médula espinal y es el órgano que integra información sensitiva y que genera respuestas motoras y otras conductas necesarias para la interacción ...

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