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INTRODUCCIÓN Y EPIDEMIOLOGÍA

Las infecciones bacterianas y virales del aparato respiratorio pueden ocasionar una amplia variedad de síndromes clínicos, como bronquitis aguda, resfriado común, gripe y síndromes de insuficiencia respiratoria. Se carece de definiciones uniformes para la mayor parte de estos síndromes clínicos, porque los síntomas relacionados con infecciones de vías respiratorias altas (URI, upper respiratory tract infections) a menudo se superponen y los patógenos causales son similares. La definición general de bronquitis aguda es la siguiente: inflamación de resolución espontánea de las vías respiratorias de grueso calibre que se caracteriza por tos sin datos de neumonía, sin otra enfermedad que explique los síntomas y sin antecedente de neumopatía crónica.1

El resfriado común es una infección viral de las vías respiratorias altas que afecta sobre todo la mucosa nasal, y ocasiona congestión, rinorrea y estornudos. La gripe es una enfermedad respiratoria causada por el virus de la gripe. Los síntomas de la gripe varían de leves a graves e incluyen fiebre, escalofríos, mialgias, cefalea, malestar, tos y fatiga. El síndrome respiratorio agudo grave es una enfermedad respiratoria singular con características clínicas similares a las de otras URI, pero se acompaña de una tasa de mortalidad alta. En el año 2012 se informó un síndrome respiratorio de Medio Oriente por coronavirus, una infección respiratoria viral novedosa que fue motivo de preocupación para la Organización Mundial de la Salud por su tasa de letalidad. Las infecciones de vías respiratorias altas también pueden causar enfermedades específicas como otitis media, faringitis, epiglotitis, bronquiolitis, laringitis, traqueitis y sinusitis (véanse los capítulos correspondientes en los que se analizan estas enfermedades).

EPIDEMIOLOGÍA

En un entorno de atención médica ambulatoria a nivel nacional, las URI son el tercer diagnóstico más común. 2 Se estima que cada año los costos por URI virales no causadas por el virus de la gripe en Estados Unidos son cercanos a 17 mil millones de dólares estadounidenses, con costos indirectos que exceden 22 mil millones de dólares estadounidenses.3 La bronquitis aguda se encuentra entre las enfermedades diagnosticadas más a menudo en pacientes ambulatorios en Estados Unidos cada año, con una incidencia anual cercana a 5%,4 con predominio durante el otoño e invierno.1 El trastorno representa casi 10 millones de consultas por año o 10 consultas por 1000 habitantes por año. El alivio de los síntomas es la razón principal para solicitar atención en adultos en las primeras dos semanas de la enfermedad, y en muchas de estas consultas los médicos hacen prescripciones innecesarias de antibióticos.5 El resfriado común afecta a los adultos dos a tres veces por año, mientras que los niños sufren hasta ocho resfriados por año.6-8 La incidencia de resfriados causados por rinovirus alcanza su máximo durante los meses de otoño.9 Causante de 22 millones de días de ausentismo escolar y 23 millones de días laborales perdidos, el resfriado común genera una carga económica enorme....

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