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INTRODUCCIÓN Y EPIDEMIOLOGÍA

En Estados Unidos, la cefalea es el quinto síntoma de presentación más frecuente en el servicio de urgencias (ED, emergency department) con un total de 2.1 millones de visitas por año.1 En general, las cefaleas afectan a las personas de todos los grupos étnicos, geográficos y económicos, con una prevalencia global de 47% en los adultos.2

En el ED, la valoración de la cefalea se enfoca en la identificación de pacientes con riesgo de deterioro rápido, morbilidad y mortalidad; la identificación rápida de los síndromes con cefalea de alto riesgo; y el suministro del tratamiento apropiado para la cefalea.

FISIOPATOLOGÍA

El parénquima cerebral no tiene sensores para el dolor.3 Las teorías iniciales que postulaban la vasoconstricción y la vasodilatación de rebote como la causa de la migraña ya se descartaron.4 Muchos mecanismos fisiológicos participan en el desarrollo de varios síndromes clínicos con cefalea. Por ejemplo, la irritación del nervio occipital puede conducir al desarrollo de neuralgia occipital.5 De igual manera, las cefaleas relacionadas con trastornos en la presión intracraneal (alta y baja) se relacionan con la compresión o tracción de estructuras sensibles a la presión en las meninges.6 Los mecanismos fisiopatológicos de otros síndromes con cefalea, como la migraña, las cefaleas en racimo y las cefaleas tóxicas y metabólicas, son menos claros. La revisión de estos mecanismos escapa al alcance de este capítulo.

MANIFESTACIONES CLÍNICAS

La mayoría de los pacientes con cefalea tiene trastornos dolorosos, pero de causa benigna. El primer paso en el tratamiento es la identificación de las personas con riesgo (cuadro 165-1). La cefalea tiene una causa de alto riesgo sólo en 4% de todos los casos, pero en 10% a 14% de las cefaleas de inicio agudo ("en trueno").7.8 Aunque las cefaleas suelen clasificarse como cefaleas primarias cuando no hay una causa subyacente (como la migraña o cefaleas en racimo) y cefaleas secundarias si tienen alguna causa subyacente (como un tumor, meningitis o hemorragia subaracnoidea), esta distinción no es de utilidad en el servicio de urgencias.

CUADRO 165-1Características de alto riesgo de la cefalea: "signos de alerta" clínicos

ANAMNESIS

Las características relacionadas con las cefaleas de alto riesgo son las siguientes:

Edad ...

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