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INTRODUCCIÓN

Los hidrocarburos son un grupo diverso de compuestos orgánicos; consisten, sobre todo, de átomos de carbono y nitrógeno. Las dos formas básicas de dichos compuestos son los alifáticos (con cadena recta o ramificada de carbonos), o los aromáticos (el carbono está dispuesto en forma de anillo). Los hidrocarburos están presentes en muchos productos para el hogar y para el trabajo (cuadro 199-1). Si bien todos ellos son tóxicos, las formas aromáticas y halogenadas son las que ocasionan los efectos tóxicos más graves a nivel general. Los agentes volátiles se acompañan del máximo riesgo de broncoaspiración. La identificación del hidrocarburo específico o la clase a la que pertenecen permiten anticipar la toxicidad posible específica y orientar el tratamiento.

CUADRO 199-1Productos comunes que contienen hidrocarburos

La longitud de la cadena y las ramificaciones son los elementos que rigen la clase del hidrocarburo o el compuesto particular, a temperatura ambiente. Los compuestos alifáticos de cadena corta (hasta cuatro carbonos), como el metano, etano, propano y butano, son gases; los alifáticos de cadena intermedia (5 a 19 carbones), como los solventes, aceite de lámparas, líquido de encendedores y gasolina, son líquidos; los compuestos alifáticos de cadena larga (>19 carbones), como las ceras, son sólidos. El contacto con los hidrocarburos líquidos es el que explica muchas de las intoxicaciones atendidas en el servicio de urgencias.1

Muchos de los contactos con los hidrocarburos son producto de la ingestión de líquidos o su inhalación; por lo común tienen una evolución clínica benigna.1,2 Las toxicidades graves y los fallecimientos por contacto con hidrocarburos por lo general dependen de la ingestión y no de la inhalación. Los síntomas y signos de lesión pulmonar aparecen incluso en la mitad de los niños que ingirieron hidrocarburos;3,4 la aspiración de tales productos ...

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