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Infecciones por meningococos

DEFINICIÓN

La infección por Neisseria meningitidis se manifiesta con frecuencia por la colonización asintomática de la nasofaringe en adolescentes y adultos sanos. Rara vez se desarrolla la enfermedad invasiva, por lo general con meningitis bacteriana o septicemia meningocócica. Este cuadro clínico también puede deberse a bacteriemia oculta, neumonía, artritis séptica, conjuntivitis y meningococcemia crónica.

ETIOLOGÍA Y MICROBIOLOGÍA

Neisseria meningitidis es un diplococo aerobio gramnegativo que coloniza sólo a los seres humanos y causa enfermedad después de transmitirse a una persona susceptible. Se han identificado algunos microorganismos similares que incluyen N. gonorrhoeae patógena y los comensales N. lactamica, N. flavescens, N. mucosa, N. sicca y N. subflava. N. meningitidis es un microorganismo catalasa y oxidasa positivo, que utiliza la glucosa y la maltosa para producir ácido.

Los meningococos que provocan la enfermedad invasiva casi siempre tienen una cápsula compuesta de polisacáridos y es la naturaleza antigénica de ésta la que determina un serogrupo del meningococo (cuadro 150-1). En total se han reconocido 12 serogrupos (A-C, X-Z, 29E, W, H-J y L), pero la mayor parte de los casos del trastorno invasivo se debe a seis serogrupos: A, B, C, X, Y y W (antes W135). A menudo se considera al grupo D como el 13° grupo capsular, pero en fecha reciente se ha identificado como una variante no encapsulada del grupo C. Estudios en portadores han aislado meningococos acapsulares de la nasofaringe y la ausencia de cápsula es casi siempre efecto de una variación fásica de expresión de la cápsula, pero 16% de las cepas aisladas carece de los genes de síntesis y ensamblado de la cápsula. Dichos meningococos "acapsulares" y los que expresan cápsulas, distintos de A, B, C, X, Y y W, rara vez producen enfermedad invasiva y es más común identificarlos en la nasofaringe de portadores asintomáticos.

CUADRO 150-1Estructura de la cápsula de polisacárido de los meningococos patógenos más frecuentes

Debajo de la cápsula, el meningococo está rodeado de una membrana ...

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