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HIPOTERMIA

La hipotermia accidental se produce cuando disminuye la temperatura central del cuerpo a <35 °C, por una situación involuntaria. En ese nivel térmico comienzan a fallar muchos de los mecanismos fisiológicos que conservan el calor corporal. La hipotermia accidental primaria es resultado de la exposición directa al entorno frío de una persona previamente sana. La tasa de mortalidad es mucho mayor en personas que terminan por mostrar hipotermia secundaria como complicación de un trastorno sistémico grave o lesión.

ETIOLOGÍA

La hipotermia accidental primaria es frecuente desde los puntos de vista geográfico y estacional. Casi todos los casos se presentan en los meses de invierno y en climas fríos, pero, como algo inusual, tal problema es frecuente en regiones más cálidas. Variables múltiples hacen que los individuos en los extremos de la vida (recién nacidos y ancianos) sean vulnerables a la hipotermia (cuadro 454-1). En los ancianos disminuye la percepción térmica y son más susceptibles a la inmovilidad, la desnutrición y cuadros sistémicos que interfieren en la generación o conservación del calor. La demencia senil, las enfermedades psiquiátricas y factores socioeconómicos suelen complicar estos problemas al oponerse a las medidas adecuadas para evitar la hipotermia. Los recién nacidos muestran una velocidad de pérdida calórica muy grande, por su mayor proporción de superficie corporal/masa, y porque no tienen respuestas eficaces de termogénesis mecánica y conductuales adaptativas. En todas las edades, la desnutrición contribuye a la pérdida calórica por disminución de la capa de grasa subcutánea y como resultado de agotamiento de las reservas de energía necesarias para la termogénesis.

CUADRO 454-1Factores de riesgo de hipotermia

Las personas cuya ocupación o pasatiempos implican exposición extensa al clima frío, están expuestas a un mayor riesgo de hipotermia. La historia militar está llena de tragedias por hipotermia. Cazadores, marineros, esquiadores y montañistas tienen también un mayor riesgo de exposición, sea por lesiones, cambios climáticos o falta de preparación.

El etanol origina vasodilatación (que intensifica la pérdida calórica), disminuye la termogénesis y la gluconeogénesis, y puede embotar el juicio u ocasionar obnubilación. Las fenotiazinas, los barbitúricos, las benzodiacepinas, los antidepresivos heterocíclicos y otros medicamentos más disminuyen la vasoconstricción mediada por mecanismos centrales. Incluso, muchos de los pacientes son internados en la unidad de cuidados intensivos (ICU, intensive care unit) por sobredosis de medicamentos que muestran hipotermia. Los anestésicos bloquean la respuesta de termogénesis mecánica y sus efectos son complicados cuando no se aísla de forma adecuada a los enfermos en las unidades de quirófano o recuperación.

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