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SOMOS CÉLULAS

Estamos hechos de células. Estas forman nuestra piel, nuestros órganos y nuestros músculos. El cerebro, el asiento de nuestros pensamientos y deseos, está hecho de células. Nuestros vasos sanguíneos se forman con células. La fertilización no es más que la unión de dos células para crear una sola célula nueva, que luego se multiplica para producir el embrión. Este crece hasta convertirse en adulto, al agregarse más y más células. Cuando nos enfermamos, a menudo es porque nuestras células se comportan de manera errática. Y cuando envejecemos, es porque nuestras células pierden gradualmente su fuerza. Después de que morimos y somos enterrados, los únicos restos de nuestra existencia son huesos, dientes y cabello, estructuras que fueron esculpidas en la vida por la actividad incesante de las células. Muchas medicinas funcionan cambiando la forma en que se comportan las células y, en los últimos años, las células mismas se usan como medicamentos para curar a las personas enfermas. Debido a que todos los seres vivos están hechos de una o más células, el origen de la vida corresponde al origen de las células. Para comenzar, en este capítulo exploraremos qué son las células y cómo funcionan, temas que se ampliarán a lo largo del libro.

Diagrama de células nerviosas del cerebro del gato, dibujado por Santiago Ramón y Cajal. Ramón y Cajal fue el primero en reconocer que el cerebro está formado por un gran número de células individuales, en lugar de una red continua conectada, como lo propuso su rival Camillo Golgi. Ramón y Cajal, junto a Golgi libraron una batalla prolongada sobre este punto, pero finalmente el meticuloso detalle de la obra de Ramón y Cajal convenció al mundo de que el cerebro es, de hecho, un colectivo de células individuales.

FUENTE: Histology of the Nervous System of Man and Vertebrates por Cajal (1995). Figura: “Neurons in the cat brain”. Con permiso de Oxford University Press.

1.1 DESCUBRIMIENTO DE LAS CÉLULAS

Las células y las estructuras que estas comprenden son demasiado pequeñas para ser vistas, escuchadas o tocadas de manera directa. A pesar de esta tremenda desventaja, las células son el tema de miles de publicaciones anuales, prácticamente todos los aspectos de su minúscula estructura se analizan de forma exhaustiva. En muchos sentidos, el estudio de la biología celular y molecular es un ejemplo de la pulsión del hombre por investigar y de su inteligencia creativa para idear instrumentos complejos y técnicas en pos de un descubrimiento. Esto no implica que los biólogos celulares y moleculares tengan el monopolio de estos nobles rasgos. En un extremo del espectro científico, los astrónomos utilizaron un telescopio en órbita para capturar imágenes de galaxias primordiales lejanas a la Tierra, gracias a lo cual se nos presentan hoy como existieron hace más de 13 mil millones de años, solo ...

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