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¿PODEMOS RECREAR UN T-REX?

En la película Parque Jurásico, los científicos aislaron DNA de dinosaurios, a partir de mosquitos preservados en ámbar que se habían alimentado de estos reptiles, y lo insertaron en el genoma de un huevo de lagarto. Los genes de dinosaurios causaron que los lagartos se desarrollaran como dinosaurios. En realidad, no es posible obtener cantidades significativas de DNA de dinosaurio de muestras antiguas en ámbar, pero incluso si se pudiera lograr que los genes de dinosaurios se expresen y regulen de forma adecuada en un genoma de lagarto es un desafío extraordinario. Como se verá en este capítulo, la expresión genética está controlada por una gran cantidad de elementos de DNA en el genoma, y la inserción de un gen en un sitio aleatorio en el genoma a menudo da como resultado un gen que se expresa incorrectamente, si es que se expresa en absoluto. Además de sus aplicaciones hipotéticas en la reencarnación de dinosaurios, el control de la expresión genética también es importante en el mundo real, por ejemplo, en estudios que intentan corregir defectos genéticos implantando versiones normales del gen defectuoso en el genoma de un paciente (terapia genética).

Mosquito preservado en ámbar

FUENTE: © Museo de Historia Natural/Alamy Inc.

12.1 CONTROL DE LA EXPRESIÓN GENÉTICA EN LAS BACTERIAS

A pesar de sus obvias diferencias en forma y función, las células que componen un organismo multicelular contienen un conjunto idéntico de genes. La información genética presente en todas las células se puede comparar con un libro de planos proyectados para la construcción de un edificio grande y polivalente. En diferentes momentos, se necesitarán todos los planos, pero sólo se consulta un pequeño subconjunto mientras se trabaja en un piso o sala en particular. Así mismo, un óvulo fertilizado contiene un conjunto completo de instrucciones genéticas que se replica con fidelidad y se distribuye a cada célula de un organismo en desarrollo, pero sólo un subconjunto de genes se expresa en cualquier célula en particular. Los organismos unicelulares, como las bacterias y los protistas, también contienen un conjunto completo de genes, pero únicamente un subconjunto se expresa en algún momento, según las señales ambientales o las fuentes de alimentos. Por tanto, las células de todos los organismos portan mucha más información genética de la que utilizarán en una circunstancia determinada. Las células poseen mecanismos que les permiten regular con precisión su información genética, expresando genes sólo cuando son necesarios. Se cree que los cambios en la expresión genética desempeñan un papel fundamental en la evolución, al permitir que los genes normalmente activos en una parte del embrión se activen en una región diferente, lo que lleva a un nuevo patrón de desarrollo para producir un nuevo organismo. En muchas enfermedades se observan cambios en la expresión genética, sobre todo en el cáncer, ...

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