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INTRODUCCIÓN

Las micobacterias son bacterias aerobias en forma de bacilo que no forman esporas. La pared celular contiene peptidoglucolípidos, ácidos micólicos y otros ácidos grasos y ceras; muchos de estos compuestos son responsables de las diversas características de las micobacterias (p. ej., crecimiento lento, resistencia a los ácidos, resistencia a los detergentes y a los antibióticos comunes). Debido a su alto contenido de lípidos en sus paredes celulares, las micobacterias no se tiñen bien con los tintes de anilina comunes, incluido el método de tinción de Gram regular. En su lugar, se utilizan procedimientos de tinción especiales, que utilizan tintes de arilmetano basados en fenol (p. ej., carbolfucsina), a fin de teñir las micobacterias. Debido al alto contenido de ácidos micólicos en su pared celular, las micobacterias retienen estos colorantes incluso después de la exposición a fuertes soluciones de ácido-alcohol o ácido-mineral. Por tanto, las micobacterias se describen como organismos “ácido-alcohol resistentes”. Hay más de 200 especies de Mycobacterium, incluyendo muchas que son saprófitas. Las micobacterias que infectan a los seres humanos se enumeran en el cuadro 23–1. Por mucho, los patógenos humanos micobacterianos más comunes en todo el mundo son M. tuberculosis, M. leprae y M. ulcerans. Mycobacterium tuberculosis causa tuberculosis y es un patógeno muy importante en lo que respecta a los seres humanos. Mycobacterium leprae causa la lepra (enfermedad de Hansen), la cual es una enfermedad granulomatosa crónica y debilitante. Mycobacterium ulcerans causa infecciones necrosantes de la piel y tejidos blandos, que se caracterizan por la formación de úlceras, que aumentan progresivamente con el tiempo, si no se tratan. En África, la enfermedad se conoce como úlcera de Buruli, mientras que, en Australia, la enfermedad es llamada úlcera de Bairnsdale. Mycobacterium avium-intracellulare (complejo M. avium, o MAC) y otras micobacterias no tuberculosas (NTM), infectan con frecuencia a pacientes con sida, son patógenos oportunistas en otras personas inmunocomprometidas, y ocasionalmente causan enfermedades en pacientes con sistemas inmunológicos normales.

CUADRO 23–1Micobacterias que infectan a los seres humanos

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